¿Cómo se produce la energía del carbón?

Escrito por michael wolfe | Traducido por lorena perez
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¿Cómo se produce la energía del carbón?
Energía del carbón. (coal image by robert mobley from Fotolia.com)

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Minería del carbón

Con el fin de utilizar el carbón, la roca sedimentaria a menudo se quema para generar electricidad, pero primero debe ser extraído de la tierra. Esto se logra a través de dos métodos: la minería de superficie y la subterránea. En la minería de superficie, que se utiliza para extraer carbón a menos de 200 pies (60 metros) de la superficie de la Tierra, la capa superficial y el subsuelo son primero retirados para revelar el carbón retirarlo. Las palas extraen el carbón de ese pozo y la capa superficial del suelo y del subsuelo son reemplazadas. En la minería subterránea, que se utiliza en las áreas donde el carbón está demasiado profundo o el terreno es demasiado accidentado para la minería de superficie, se excavan en la tierra agujeros profundos. Los mineros toman ascensores a cientos de metros bajo la superficie de la tierra, excavan el carbón usando máquinas especiales y lo cargan en cintas transportadoras que regresan a la superficie de la Tierra.

Procesamiento del carbón

Después de que el carbón se extrae de la tierra y se carga en la cinta transportadora, la correa normalmente dirige el carbón a una planta de preparación situada cerca del sitio de la mina. El carbón recién extraído es rara vez puro, ya que está mezclado con otros elementos, tales como suciedad, cenizas y azufre, que no se queman. El carbón impuro es de menor valor que el carbón puro, por lo que la planta de preparación lo limpia para eliminar estas impurezas. Después de que se haya limpiado, el mismo es pulverizado en una máquina llamada una tolva de carbón, que lo aplasta hacia abajo dejándolo de dos pulgadas (50 mm) de tamaño.

Transporte del carbón

El carbón se transporta a las plantas de energía que queman carbón. Según Kentucky Educational Television, casi el 60 por ciento de todo el carbón extraído se mueve desde la mina al consumidor mediante el ferrocarril, mientras que casi el 25 por ciento se mueve por vía fluvial, por lo general en barcazas. Cantidades más pequeñas de carbón son transportadas por camión o correa transportadora. Por eficiencia, la mayoría de las centrales que queman carbón están ubicadas en áreas cercanas a donde el mismo se produce.

Quemar carbón

Por último, el carbón debe ser quemado para generar electricidad. Después de que el carbón ha sido entregado a la planta de energía, se pulveriza y quema en una caldera u horno. El carbón mezclado con el aire, se enciende instantáneamente, generando un calor intenso. El agua hierve y el calor pasa a través de la caldera, produciendo vapor. Este vapor se canaliza hacia las turbinas gigantes mecánicas, que se asemejan a un gran tambor que contiene miles de palas de la hélice. El vapor hace girar las cuchillas, que gira un eje dentro de un generador, que produce una corriente eléctrica. El voltaje de esta corriente incrementa el uso de transformadores y luego se desvía a lo largo de las líneas de energía a los hogares de la gente. De acuerdo con la U.S. Energy Information Agency, más de la mitad de la electricidad del país se produce de esta manera.

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