Productos plásticos biodegradables fabricados a partir de la soya

Escrito por edward mercer | Traducido por mayra cabrera
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Productos plásticos biodegradables fabricados a partir de la soya
El aceite de soya puede convertirse en plástico. (Jupiterimages/liquidlibrary/Getty Images)

Dada la creciente preocupación mundial por el calentamiento global y las interrupciones en el suministro de combustibles fósiles, el público y los investigadores privados están ocupados en la búsqueda de alternativas a los productos y procesos que requieren grandes consumos de combustibles fósiles. El plástico es uno de esos campos, donde el material tradicionalmente hecho a partir de petróleo refinado presenta numerosos problemas ambientales en su producción y eliminación. Para hacer frente a estas preocupaciones, muchas empresas e investigadores han propuesto plásticos elaborados a partir de productos vegetales como el maíz y el aceite de soya.

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Producción

La producción de plástico a partir de la soya emplea aceite de soya vegetal renovable como un sustituto para el petróleo crudo. Sin embargo, este proceso es en realidad bastante similar a la fabricación de plástico tradicional. El aceite de soya se destila y se transforma en una resina llamada ácido poliláctico (PLA, por sus siglas en inglés), equivalente a las resinas plásticas de petróleo crudo y se convierten en pequeñas bolitas que posteriormente son moldeadas en carretes o estampadas en productos de consumo, como tenedores o tazas. En muchos casos, la maquinaria utilizada para el moldeo de plástico y el estampado puede ser utilizada con resina PLA.

Eliminación: Reciclaje y biodegradación

Parecido al plástico convencional, el plástico de soya PLA puede ser reciclado. No obstante, los plásticos PLA deben reciclarse por separado de plásticos convencionales con el fin de evitar que las diferentes resinas se mezclen. Como productos orgánicos, los plásticos PLA hechos de soya son biodegradables, pero no se biodegradan rápidamente a temperaturas normales, sino que son enviados a centros especializados y se mantienen a 140º Fahrenheit (60º C) durante 10 días con el fin de impulsar y acelerar el proceso de biodegradación.

Beneficios

Los plásticos PLA presentan una serie de ventajas sobre los plásticos convencionales, incluyendo una menor dependencia de los combustibles fósiles, la fabricación a partir de productos renovables como el aceite de soya y la disminución de la toxicidad cuando se desechan adecuadamente. Los plásticos PLA son todavía un campo emergente y los procesos de producción varían ampliamente, pero teniendo en cuenta los enormes recursos utilizados en la extracción de petróleo crudo y refinado, los plásticos PLA también puede consumir menos energía en comparación con los plásticos convencionales si la producción agrícola se realiza a nivel local adecuadamente y no hace uso excesivo de insumos de combustibles fósiles, como los fertilizantes derivados del petróleo.

Controversias

Al igual que la producción de biocombustibles a partir de productos agrícolas como el aceite de soya, los plásticos de soya plantean una serie de cuestiones controversiales en materia de seguridad alimentaria y de los precios de los alimentos. Aunque la industria sigue siendo todavía tan pequeña que sus impactos en el suministro de alimentos son insignificantes, el uso generalizado del aceite de soya para la producción de plástico podría aumentar la demanda de productos como la soya y el maíz, lo que haría que los precios mundiales de los alimentos se elevaran. La plantación de cultivos energéticos como la soya y el maíz también podrían desplazar a otros cultivos alimentarios tradicionales y ocasionar que la agricultura mundial produzca menos alimentos.

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