Propiedades físicas de la magnetita

Escrito por vincent summers | Traducido por dinorah rodríguez
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Propiedades físicas de la magnetita
Se han encontrado cristales de magnetita en palomas, lo que les permite su querencia en el campo magnético de la Tierra. (Jupiterimages/Photos.com/Getty Images)

La magnetita es un mineral color gris, café o negro con un brillo metálico. Es un óxido de hierro mixto con fórmula química Fe3O4. Al principio, esta fórmula podría parecer un error, debido a que las valencias sólo se presentan como números enteros. Sin embargo, el hierro en la magnetita tiene dos estados de oxidación diferentes: 2+ y 3+. La magnetita es el mineral natural más magnético que se conoce. Si un material es naturalmente magnético, se denomina imán.

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Datos

La magnetita tiene una gravedad específica de 5,2 g/cm3 y una dureza de aproximadamente 6,0 en la escala de Mohs. Se presenta comúnmente en forma de cristales octaédricos euhedrales, aunque puede adquirir otras formas. Es quebradizo y puede encontrarse en rocas sedimentarias, metamórficas o ígneas. La magnetita se ha localizado no sólo en masa, sino también en forma de granos llamados arenas negras. Se ha encontrado en meteoritos.

Propiedades eléctricas y térmicas

A temperatura ambiente, la magnetita conduce la electricidad, aunque no tan bien como el cobre. Su conductividad disminuye ligeramente al bajar la temperatura, hasta que alcanza una temperatura de transición de Verwey de 120 grados Kelvin (-153,15°C). Por debajo de esta temperatura, la magnetita se convierte básicamente en un aislante. Tal comportamiento de transición de metal a aislante no concuerda del todo con la teoría de bandas, lo que coloca a la magnetita en un punto central de la investigación. Una de las razones sugeridas es que en teorías anteriores, las interacciones electrón-electrón se rompían muy rápido.

Magnetita y Paleomagnetismo

Los granos de magnetita se encuentran en muchas rocas. Debido a que tiene un mayor potencial magnético que otros minerales, la magnetita es de gran importancia en el Paleomagnetismo --el estudio del campo magnético de la Tierra a través del tiempo. El estudio de la distribución de partículas de magnetita en masas rocosas explica el cambio gradual de las placas tectónicas de la Tierra. También explica el movimiento de los polos paleomagnéticos de ésta.

La magnetita en formas de vida

Se han descubierto cristales de magnetita en formas de vida que incluyen bacterias (variedades Magnetospirillum), pájaros y abejas. Estos cristales aparentemente permiten a sus respectivos huéspedes orientarse con el campo magnético de la Tierra. Por ejemplo, permite a las aves migrar infaliblemente. La magnetita se encuentra en criaturas marinas también. En el ovalado y aplanado chiton (Polyplacophora chiton), sus dientes radulares están cubiertos con magnetita. Esto le puede permitir raspar mejor las algas de superficies duras.

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