Pros y contras de la fotosíntesis artificial

Escrito por john brennan | Traducido por patricia a. palma
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Pros y contras de la fotosíntesis artificial
La fotosíntesis artificial imita el proceso de las plantas para almacenar la luz solar como energía química. (Jupiterimages/Photos.com/Getty Images)

Las plantas absorben luz solar, agua y dióxido de carbono, y utilizan estos ingredientes simples para producir azúcares. Los científicos esperan imitar a las plantas mediante el diseño de un sistema que utilice el mismo conjunto de ingredientes para producir combustible líquido. Este enfoque se denomina fotosíntesis artificial. Y aunque todavía está en sus inicios, algunos investigadores esperan que la tecnología finalmente juegue un papel importante en la sustitución de los combustibles fósiles.

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Fuentes

Las actuales fuentes de energía dependen de combustibles no renovables, como el carbón y el petróleo. Los combustibles líquidos producidos a través de la fotosíntesis artificial, sin embargo, dependen sólo de dióxido de carbono, agua y luz solar, todos los cuales son abundantes. Dado que la producción de combustibles artificiales podría consumir dióxido de carbono, mientras la combustión de éstos lo elimina, el proceso también sería amigable con el medio ambiente porque los gases de efecto invernadero producidos por el consumo se transformarían nuevamente en combustible a través de la producción.

Combustibles

Se han propuesto muchas otras fuentes de energía renovable que son incompatibles con la infraestructura actual. Tu vehículo, por ejemplo, tendría que ser modificado antes de que pudiera funcionar con etanol del 100%. La electricidad de los parques eólicos y las células fotovoltaicas también es renovable, pero no se puede usar directamente para alimentar un automóvil a menos que este sea eléctrico. La fotosíntesis artificial, por el contrario, podría producir combustibles líquidos de hidrocarburos que se pueden utilizar en los motores de los automóviles modernos, sin hacer ninguna modificación.

Escala

Los investigadores han sido capaces de producir hidrógeno a partir de agua y luz solar a pequeña escala en laboratorios, pero para que estos procesos funcionen deben ser prácticos a gran escala. Nadie, hasta ahora, ha podido diseñar un sistema suficientemente sólido que se pueda implementar a escala comercial. Los diseños exitosos también tendrían que ser capaces de sobrevivir a los años de exposición a la luz solar directa y continuar funcionando de manera eficiente.

Costo

Otra desventaja importante de la fotosíntesis artificial es el costo. Los catalizadores, como el platino, no son baratos y se requeriría dividir el agua con la ayuda de la luz solar. Los investigadores están trabajando actualmente en catalizadores y procesos más económicos, pero éstos aún están en fase experimental. La fotosíntesis artificial podría ser más eficiente que la fotosíntesis en las plantas; pero si la producción de biocombustibles a partir de las plantas y algas resulta ser más rentable, podría tener ventaja en el corto plazo.

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