¿Qué provoca los desplazamientos de las placas tectónicas?

Escrito por amy harris Google | Traducido por martin santiago
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¿Qué provoca los desplazamientos de las placas tectónicas?
La falla de San Andreas es el límite entre dos placas diferentes. (Thinkstock/Comstock/Getty Images)

Aunque sus movimientos son generalmente indistinguibles para los seres humanos, las placas tectónicas sobre las que la civilización se construye cambian constantemente. El movimiento de estas placas produce terremotos, volcanes y fenómenos relacionados tales como tsunamis y deslizamientos de tierra. Por ejemplo, cuando las placas se desplazan de repente, se produce un terremoto. Y los volcanes se forman cuando una placa se desliza por debajo de otra y la placa que se hunde se derrite convirtiéndose en magma.

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Modelo de placas tectónicas

La ampliamente difundida teoría de las placas tectónicas postula que la superficie de la Tierra, o litosfera, se divide en un número de secciones diferentes, conocidas como placas. Las placas pueden contener continentes, océanos o una combinación de ambos. Siete placas principales componen la litosfera: América del Norte, América del Sur, Eurasia, África, Indo-Australia, Antártico y Pacífico, así como múltiples placas más pequeñas, como la del Caribe, Nazca y Árabe. La mayoría de los terremotos y volcanes del mundo se producen a lo largo de las fronteras donde las placas se tocan.

Composición y movimientos de las placas

Las placas están compuestas de roca, con un promedio de unos 60 kilómetros de profundidad. Esta roca es en realidad más ligera que la capa espesa y viscosa de líquido debajo de ella, lo que permite que las placas floten. Se puede mover hacia, fuera o junto a otra paca. Las placas se mueven constantemente, aunque muy lentamente, a tasas que oscilan entre media pulgada (1,25 cm) y 5 pulgadas (12,5 cm) cada año.

Mecanismo de las corrientes de convección

El núcleo de la Tierra está muy caliente. Gran parte de este calor proviene de la energía gravitacional que queda de la formación del planeta hace 4.600 millones de años, la otra fuente principal de calor es la descomposición de forma natural de elementos radiactivos como el potasio, el uranio y el torio. Roca fundida ocupa el manto, la capa por debajo de las placas. Los movimientos de roca líquida describen corrientes de convección en el que la materia caliente sube, se enfría y se hunde, similar a una olla de sopa hirviendo. Estas corrientes empujar y tiran las placas que flotan en la parte superior de ellas. A veces, las placas se pueden pegar entre sí a pesar de la fuerza de las corrientes de convección subyacentes. El estrés se acumula hasta que una placa de repente se tambalea, dando lugar a la violenta sacudida de un terremoto.

Teorías alternativas

La hipótesis de corrientes de convección está ampliamente reconocida como la principal razón para los cambios de las placas tectónicas. Sin embargo, otras teorías existen. Por ejemplo, tal vez la gravedad hace que las placas se deslicen, ya que tira más fuerte en las secciones más delgadas de las placas. O, si una placa se desliza debajo de otra, comienza a fundirse, y tal vez esta acción tira del resto de la placa junto con ella.

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