¿Qué hace que la psicología sea una ciencia?

Escrito por elaine severs | Traducido por sebastian castro
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¿Qué hace que la psicología sea una ciencia?
(George Marks/Retrofile/Getty Images)

El estatus de la psicología como ciencia es un tema de debate frecuente. Una crítica común sostiene que la psicología no ha estado presente lo suficiente como para desarrollar un paradigma, un sistema establecido de ideas aceptadas por la mayoría de los profesionales de la comunidad, y por ello le falta una de las características esenciales de la ciencia. Aún más, las raíces expansivas de la psicología en otros campos, incluyendo disciplinas no científicas como la filosofía, la hacen más difícil de categorizar que una ciencia tradicional como la biología o la química. Pero algunas características de la psicología, especialmente su influencia en las ciencias establecidas y su apoyo en el método científico, a menudo son citadas como ejemplos de por qué la psicología debería ser considerada una ciencia.

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Raíces en ciencias establecidas

La psicología, como estudio científico del comportamiento animal y humano, sólo tiene 125 años de antigüedad, según la Asociación Estadounidense de Psicología (AAP, por sus siglas en inglés). Pero mucho de lo que se estudia principalmente está influenciado por ciencias más establecidas, particularmente la biología y la sociología. Según la AAP, la psicología combina el interés de la biología por la función y la estructura de los organismos humanos con el enfoque de la sociología sobre cómo funcionan los grupos en la sociedad. Al igual que en estas dos disciplinas, los psicólogos se basan en fenómenos observables para llegar a conclusiones.

El método científico

Una característica central de cualquier ciencia es que se basa en el método científico: usar la observación, la experimentación y el análisis para apoyar las teorías, en un proceso que puede ser verificado independientemente por otros. Como en otras ciencias, la psicología se basa en los datos para llegar a conclusiones sobre las respuestas animales y humanas a situaciones y estímulos. Una debilidad de este argumento es que, a diferencia de las ciencias duras, las cuales pueden observar fenómenos mensurables, mucho de lo que estudian los psicólogos es inmensurable, por ejemplo: un físico puede estudiar cómo se estiran los objetos en movimiento, midiendo el largo de un objeto mientras está en reposo y mientras se mueve, según el libro "Psicología completa". La respuesta de los psicólogos a esta crítica es que los factores inobservables tienen consecuencias observables, por ejemplo: los experimentos pueden evaluar la extraversión humana midiendo el grado en el que se comportan de una manera extrovertida.

Descriptividad

El objetivo de las ciencias es ser descriptivas e intentan explicar teorías usando la observación de un evento o de una serie de eventos. La psicología hace esto a través de casos de estudio, encuestas, de pruebas psicológicas y la observación de personas y animales en la naturaleza. Dicha investigación está diseñada para recolectar muestras adecuadas de datos, con las cuales los psicólogos hacen sus conclusiones.

Falsabilidad

Las ciencias consideran una buena teoría a una que puede ser probada como falsa mediante la experimentación. Esta característica, llamada falsabilidad, es una medida común de cómo una disciplina puede ser considerada una ciencia. El psicoanálisis, un campo que a menudo es confundido con la psicología, es considerado infalsificable y por lo tanto no científico. Por ejemplo: la teoría de Freud de que la mente consiste en el yo, el superyó y el ello no se puede probar. La psicología científica, por otro lado, se basa en teorías derivadas de investigaciones. Intenta crear experimentos que midan el fenómeno social contra un control, imitando un tipo de investigación de laboratorio conducida en las disciplinas más establecidas científicamente.

Objetividad

Las visiones tradicionales de la ciencia establecen que para ser considerada una ciencia, la disciplina debe ser objetiva, una característica que se asegura a través de la observación cuidadosa y la experimentación. Los argumentos a favor de considerar a la psicología como una ciencia sostienen que la misma mantiene el enfoque en la investigación. Aunque, a diferencia de los científicos tradicionales, los psicólogos también son susceptibles a prejuicios personales que pueden influenciar un experimento. Igualmente, los experimentos psicológicos son mucho más influenciados por factores externos, como la influencia de los participantes mismos o el cambio de construcciones sociales con el paso del tiempo, lo que hace que sean más difícil de replicar que en las otras ciencias. Los psicólogos, al igual que los sociólogos, intentan controlar dichas influencias en la manera en la que estructuran sus experimentos, haciendo preguntas en un orden determinado para ocultar el propósito del estudio, por ejemplo.

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