El rol del pH en un ecosistema acuático de agua dulce

Escrito por michael d | Traducido por laura guilleron
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El rol del pH en un ecosistema acuático de agua dulce
El propósito del pH es regular el balance delicado de la osmoregulación en los animales acuáticos. (Jupiterimages/Photos.com/Getty Images)

Los ecosistemas de agua dulce están regulados en gran medida por los niveles de pH que existen naturalmente en el rango de 6 a 8. El pH de estos ecosistemas puede fluctuar de forma diaria o por temporadas, y la mayoría de los seres vivientes que los habitan han evolucionado para tolerar esas fluctuaciones. Sin embargo, la vida en agua dulce puede decaer y fallar cuando se expone a extremos en el pH, al igual que a los cambios rápidos en los niveles, incluso si el cambio ocurre dentro de un rango que suele ser tolerado por el ecosistema.

pH elevado

Cuando las plantas o las algas crecen rápidamente en un ambiente de agua dulce, se agrega más dióxido de carbono todos los días por la fotosíntesis del que se saca cada noche por la respiración. Como consecuencia, los niveles de pH podrían elevarse a valores que la vida marina no puede tolerar. Los peces juveniles y los crustáceos de aguas poco profundas son particularmente susceptibles a los daños de los altos niveles de pH. Los peces maduros son más capaces de regular los niveles elevados de pH, y lo suelen lograr trasladándose a aguas profundas donde el pH es más bajo.

pH bajo

Los científicos suelen atribuir los bajos niveles de pH a la lluvia ácida. Un ecosistema de agua dulce alcanza niveles bajos de pH cuando llega a 5 o menos. A medida que el pH comienza a disminuir, las formas básica de alimento mueren. Por ejemplo, los insectos acuáticos que actúan como fuente importante de comida para los peces no podrán reproducirse y dejarán de sobrevivir. Mientras el pH sigue bajando, los peces no pueden reproducirse, los peces juveniles comienzan a morir y los peces maduros mueren sofocados. El ecosistema sigue cambiando a medida que las nuevas especies de plantas y algas invaden y el sistema queda completamente desprovisto de la vida vegetal, crustácea y de los peces originales.

Efectos indirectos del pH bajo

A medida que los niveles de pH disminuyen, la acidez se incrementa. Como consecuencia del aumento de la acidez, los metales pesados como los iones de aluminio que se presentan en la tierra se separan y se liberan en el agua. Los iones de metales pesados queman las branquias de los peces, se acumulan en sus órganos y, finalmente, los conducen a su muerte.

Cambios repentinos en el pH

Los cambios repentinos en el pH pueden estresar o matar a la vida acuática, incluso si los cambios ocurren entre un rango de pH que suelen tolerar. La vida acuática es incapaz de ajustarse al cambio brusco y mantener la osmoregulación. Por ende, la vida acuática pierde el balance delicado de sal en sus tejidos que se necesita para sostener la vida. Determinadas especies, como los bagres, son más susceptibles a este fenómeno, y todos los peces juveniles son particularmente vulnerables.

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