Los sistemas solares en la galaxia de la Vía Láctea

Escrito por ellen falconetti | Traducido por mar bradshaw
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Los sistemas solares en la galaxia de la  Vía Láctea
Los científicos estiman que la Vía Láctea tiene 90.000 años luz de diámetro y 2.000 años luz de espesor en nuestra vecindad. (space clouds image by ELEN from Fotolia.com)

La Vía Láctea es el nombre popular de nuestra propia galaxia. Se compone de un estimado de 200 mil millones de estrellas que vemos como una nube lechosa que se extiende por el cielo nocturno. Nuestro propio sistema solar parece estar en uno de los brazos radiantes, a unos 26.000 años luz del centro. ¿Hay otros sistemas solares como el nuestro, de un sol y varios planetas, en la Vía Láctea? Los científicos están comenzando a obtener algunas respuestas.

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Un reto de detección

Los científicos han buscado durante mucho tiempo otros sistemas solares en la Vía Láctea. A pesar de que los telescopios modernos pueden detectar estrellas y nubes brillantes de gas a grandes distancias, los planetas han sido difíciles de encontrar, ya que no generan ninguna luz. Por el contrario, reflejan una pequeña parte de la luz de su estrella más cercana. El "Dr. Marc" del "SpacePlace" de la NASA compara encontrar su tenue luz con detectar "una luciérnaga junto a un proyector brillante a kilómetros de distancia".

En la década de los 90, los astrónomos descubrieron que los planetas podían ser detectados por el ligero tirón gravitatorio que ejercen sobre sus estrellas más cercanas. Los instrumentos podrían medir pequeños "bamboleos de estrellas" cuando un planeta completa su órbita. De esta manera, en 2002, se identificaron cerca de 70 presuntos sistemas solares.

Los sistemas solares en la galaxia de la  Vía Láctea
Los planetas en órbita pueden causar que sus estrellas más cercanas se "tambaleen". (Solar System image by kolesn from Fotolia.com)

Pasaje

El 6 de marzo de 2009, la NASA lanzó el Kepler, un telescopio espacial avanzado diseñado para detectar planetas del tipo de la Tierra. Los científicos de la NASA han bautizado a la Misión Kepler como "La búsqueda de planetas habitables". Tras el análisis, el equipo de la NASA identificó 700 posibles candidatos dentro de los primeros 43 días de datos del Kepler.

Luego, el 26 de agosto de 2010, la NASA anunció el descubrimiento. Un sistema solar se había descubierto, compuesto de dos planetas que orbitan alrededor de la misma estrella -o "transitan", en la terminología de la NASA. El descubrimiento de Kepler-9b y 9c, como los planetas se llaman, después de su estrella, Kepler-9, se produjo después de analizar siete meses de observaciones de 156.000 estrellas. Era, según la NASA, "el primer sistema planetario confirmado con más de un planeta ... transitando por la misma estrella".

Los sistemas solares en la galaxia de la  Vía Láctea
La cámara ultra sensible del Kepler es capaz de detectar la débil luz reflejada por los planetas. (planet image by Soja Andrzej from Fotolia.com)

Cómo lo hicieron

Los planetas fueron encontrados usando las mediciones "ultra-precisas" de la cámara del Kepler. Como cada uno de los planetas cruza la cara de la estrella, la luz que irradia de ella cae ligeramente. Al medir el tiempo y la variación de estos "huecos", el equipo de la NASA fue capaz de detectar las masas y órbitas de dos planetas distintos.

Además de las mediciones del Kepler, se utilizaron las observaciones de las estaciones terrestres, como el Observatorio WM Keck en Hawai para refinar los hallazgos. Ellos muestran que ambos planetas tienen aproximadamente la misma masa que Saturno, aunque Kepler-9b es el más grande de los dos. Kepler-9b está más cerca de la estrella, con una órbita de aproximadamente 19 días. Kepler-9c tiene una órbita de aproximadamente 38 días.

Los sistemas solares en la galaxia de la  Vía Láctea
Al igual que en la representación imaginaria de este artista, el Kepler encontró dos planetas en órbita alrededor de la misma estrella. (planets image by Dave from Fotolia.com)

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