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¿Qué son los gases metano, butano y propano?

Escrito por kristie bishopp | Traducido por cesar daniel gonzález ménez
¿Qué son los gases metano, butano y propano?

Los aparatos que utilizan gas natural como las estufas han sido procesados para aislar principalmente el metano, al quitar otros hidrocarbonos como el propano y el butano.

Thinkstock/Comstock/Getty Images

Los gases metano, butano y propano son todos ejemplos de hidrocarbonos, que son compuestos orgánicos del carbono y el hidrógeno. Estos tres gases, junto con pequeñas cantidades de otros gases y otro hidrocarbono llamado etano, comprenden la composición del combustible fósil conocido como gas natural.

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Gas natural

El gas natural es un combustible fósil que se crea en las reservas subterráneas ubicadas cerca de los depósitos de petróleo. En su forma cruda, el gas natural no tiene olor ni color, pero es altamente inflamable. Se quema limpiamente, esto quiere decir que libera menos contaminantes que otros combustibles, y normalmente se usa para calentar hogares, cocinar comida y generar electricidad. El olor característico a huevo podrido que se asocia con el gas natural en las tuberías de los hogares es el resultado de un olor llamado mercaptano, que se añade deliberadamente para que se detecten con mayor facilidad las fugas de gas que pueden ser explosivas en grandes concentraciones.

Metano

Una molécula de metano, que se abrevia CH4, contiene un átomo de carbono y cuatro átomos de hidrógeno. Incluso en su forma cruda, el gas natural se compone de 70 a 90 por ciento de metano. El proceso quita la mayoría de los otros gases e hidrocarbonos, dando como resultado un gas natural que es casi metano puro cuando está en las tuberías de las casas. Aunque se usa principalmente para fines energéticos, este gas también se usa para formular cloroformo, formaldehído, algunos freones y otras sustancias. Los científicos pueden sintetizar el metano al destilar el carbono.

Butano

El término butano se refiera a dos hidrocarbonos gaseosos cuyas moléculas contienen cuatro átomos de carbono y 10 de hidrógeno (C4H10). Cuando los átomos de carbono de las moléculas se fijan en una cadena directa, el resultado se llama butano normal o butano n; cuando la cadena de los átomos está separada, la molécula se llama isobutano. Ambas están presentes en el gas natural y el aceite crudo y se producen en cantidad cuando el crudo se refina en gasolina. Altamente flamable, pero sin olor, color y que se licua fácilmente, el butano da combustibles a los encendedores de cigarros y a las estufas portátiles e incrementa la volatilidad en la gasolina.

Propano

Gaseoso en su estado natural, el propano se extrae durante la refinación del petróleo crudo y el proceso del gas natural, que contiene cerca del 5 por ciento de propano. Cada molécula de propano (C3H8) contiene tres átomos de carbono y ocho de hidrógeno. En el uso práctico, el propano normalmente se almacena en su forma líquida menos voluminosa en un tanque distinto, así como se pueden ver pegado a una parrilla o a un vehículo recreativo con aparatos para cocinar que funcionan con gas, calor y refrigeración. El propano a menudo funciona como una fuente principal de energía para las casas en las regiones rurales sin acceso a tuberías de gas natural.

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