Cultura y ciencia

¿Por qué son importantes los desiertos?

Escrito por benp | Traducido por maría j. caballero
¿Por qué son importantes los desiertos?

A pesar de la sequía, muchas plantas y animales aún prosperan en los desiertos.

desert image by Dusan Radivojevic from Fotolia.com

A pesar de su reputación de ser páramos secos y vacíos, los desiertos son el hogar de una sexta parte de la población mundial y abarcan más de una quinta parte de la superficie terrestre de la Tierra. Los desiertos se encuentran en todos los continentes y a pesar de que carecen de agua, desempeñan un papel importante en ayudar a los animales, los seres humanos y el medio ambiente.

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Animales y plantas

Lejos de ser desiertos vacíos, la mayoría de estos son el hogar de una gran variedad de plantas y animales que se han adaptado a su hábitat hostil. Además de añadir a la biodiversidad de la Tierra, muchas de estas plantas y animales benefician a los seres humanos. Los camellos domesticados en los desiertos de Asia y África del Norte han sido animales de carga fiables desde hace miles de años. Las plantas del desierto como el dátil son una importante fuente de alimento en el norte de África y el Medio Oriente; estas también son uno de los alimentos más antiguos cultivados en el mundo, que se remonta a los tiempos bíblicos.

Riqueza mineral

La condición seca de los desiertos ayuda a promover la formación y la concentración de minerales importantes. Yeso, boratos, nitratos, potasio y otras sales se acumulan en los desiertos cuando el agua que lleva estos minerales se evapora. La mínima vegetación también ha hecho que sea más fácil extraer minerales importantes de las regiones desérticas. Según estadísticas de las Naciones Unidas, más del 50 por ciento del cobre mundial proviene de los desiertos en México, Australia y Chile. Otros minerales y metales, como la bauxita, el oro y los diamantes se pueden encontrar en grandes cantidades en los desiertos de China, Estados Unidos y Namibia. Las regiones desérticas también tienen el 75 por ciento de las reservas de petróleo conocidas en el mundo.

Bioprospección

Las plantas del desierto han adaptado propiedades especiales que les ayudan a sobrevivir en climas desérticos duros. Los científicos creen que ciertas adaptaciones basadas químicamente pueden tener aplicaciones médicas en seres humanos. De acuerdo con un informe de la ONU sobre las perspectivas mundiales de los desiertos, una encuesta reciente de las plantas en el desierto del Negev de Israel ha encontrado plantas que podrían ser utilizadas para combatir la malaria.

Descubrimientos Arqueológicos

Las condiciones áridas son ideales para la preservación de artefactos y restos humanos. Los restos de humanos momificados encontrados en países como Perú, China y Egipto han enseñado los arqueólogos de nuestros días acerca de las civilizaciones antiguas. Por ejemplo, en marzo de 2010, el New York Times informó que los científicos que trabajan en el oeste de China descubrieron un cementerio de 4.000 años de antigüedad con 200 cadáveres con rasgos faciales europeos. Descubrimientos como éstos ayudan a formar la comprensión moderna de cómo se formaron nuestras sociedades.

Sumideros de carbono

Según un artículo publicado en Science Daily en abril de 2008, las arenas del desierto son un importante sumidero de carbono en la Tierra. Los científicos descubrieron que las bacterias que viven en las arenas del desierto de Kalahari en África ayudan a reunir y almacenar el dióxido de carbono del aire. Puesto que el dióxido de carbono es una de las principales causas del calentamiento global, estas arenas del desierto pueden jugar un papel crítico en prevenir que entre dióxido de carbono adicional a la atmósfera.

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