¿Qué son los isótopos radioactivos?

Escrito por wendy morgan | Traducido por luciano ariel castro
¿Qué son los isótopos radioactivos?

Los isótopos radiactivos, también llamados radioisótopos, son átomos con un número diferente de neutrones que un átomo de costumbre.

Molecule atom image by Alexandr Shebanov from Fotolia.com

Los isótopos radiactivos, también llamados radioisótopos, son átomos con un número diferente de neutrones que un átomo de costumbre, con un núcleo inestable que se descompone, emitiendo rayos alfa, beta y gamma hasta que el isótopo queda estable. Una vez que esté estable, el isótopo se convierte en otro elemento completamente. La desintegración radiactiva es espontáneo por lo que es difícil saber cuándo va a tener lugar o qué tipo de rayos que se emiten durante la descomposición.

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¿Cuántos?

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Hay alrededor de 3800 isótopos radiactivos. En la actualidad, existen hasta 200 isótopos radioactivos utilizados sobre una base regular, y mientras que algunos se encuentran en la naturaleza, la mayoría de los otros tienen que ser fabricados para adaptarse a necesidades específicas, tales como los hospitales, laboratorios de investigación y fabricantes.

¿Cómo se fabrican?

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Los isótopos radiactivos se pueden fabricar en varias formas, siendo las más comunes por activación de neutrones en un reactor nuclear que implica la captura de un neutrón por el núcleo de un átomo que se traduce en un exceso de neutrones (rico en neutrones). Algunos isótopos radiactivos se producen en un ciclotrón en el que los protones son introducidos a un núcleo que resulta en una deficiencia de neutrones (rico en protones). (fuente http://www.eoearth.org/article/Radioisotopes_in_industry)

Significado

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Los isótopos radiactivos tienen propiedades muy útiles. La radiación alfa, beta y gamma pueden penetrar objetos sólidos como una radiografía, pero son progresivamente absorbidas por ellos. La cantidad de esta penetración depende de varios factores, incluyendo la energía de la radiación, la masa de la partícula, y la densidad del sólido. Estas propiedades pueden dar lugar a muchos usos para los radioisótopos en los campos científicos, médicos, arqueológicos e industriales. El uso en estos campos dependerá de qué elemento se obtiene después de alcanzar la estabilidad.

Aplicaciones en el campo médico

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Eñ Cromo-51, por ejemplo, que forma de rayos alfa emitidos durante la desintegración de isótopos radiactivos, se utiliza en la clasificación de la pérdida de proteínas de células de la sangre y la medición en el cuerpo humano. El Cobalto-60, formado a partir de otro elemento radiactivo emisor de isótopos beta y rayos gamma, se utiliza a menudo en el tratamiento del cáncer. El Oxígeno-18 y el 99-tecnecio se utilizan como marcadores biológicos, ayudando a los médicos a localizar tumores y otros problemas en diversas partes del cuerpo humano. También se utilizan en los rayos X e imágenes de huesos. Son utilizados para matar células dañadas y tratar el crecimiento anormal de células ya que éstas se dividen rápidamente y son particularmente sensibles a la radiación.

Usos en Arqueología e Industria

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También se pueden utilizar en el campo de la arqueología. Los elementos radioactivos isótopos como el carbono-14, plomo-210, y el potasio 40 se utilizan en la datación de las rocas y la tierra histórica. El Cloro-36 y tritio se utilizan para medir la edad de aguas subterráneas hasta millones de años. En la industria se utilizan como combustible para los reactores nucleares, en la fabricación de detectores de humo domésticos, trazando desechos de las fábricas que puedan causar contaminación, y prediciendo el comportamiento de los metales pesados ​​en el agua. El sodio-24 y magnesio-27, por ejemplo, se utilizan para localización de fugas en tuberías de agua, mientras que el iridio-192 se utiliza en alambre en dispositivos de radiografía.

Otros usos

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Otros usos de estos isótopos son en el estudio de los procesos químicos y biológicos en la vida vegetal para la agricultura, el tratamiento y la conservación de los alimentos con el fin de hacerlos más seguros para el consumo y tener una mayor vida útil cuando van a las tiendas para ser vendidos, y para control químico de plagas.

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