Qué son las partículas Alfa, Beta y Gamma

Escrito por john brennan | Traducido por enrique pereira vivas
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Qué son las partículas Alfa, Beta y Gamma
Las partículas alfa y beta y los rayos gamma son los tres tipos más comunes de radiación de los isótopos radiactivos. (Stockbyte/Stockbyte/Getty Images)

Las partículas alfa/beta y los rayos gamma son las tres formas más comunes de radiación emitida por isótopos inestables o radiactivos. Las tres fueron nombradas por un físico nacido en Nueva Zelanda llamado Ernest Rutherford en la primera parte del siglo XX. Los tres tipos de radiactividad son potencialmente peligrosos para la salud humana, aunque diferentes consideraciones aplican en cada caso.

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Radioactividad

Los protones en un núcleo son partículas con carga positiva, de manera que se repelen entre sí. La fuerza que vence esa repulsión y las mantiene unidas se llama fuerza nuclear fuerte, una fuerza que actúa entre neutrones y protones en un núcleo, pero sólo a una distancia muy corta. Si el núcleo tiene una relación demasiado alta o demasiado baja de neutrones y protones, por lo general será inestable y por lo tanto radiactivo.

Partícula alfa

Una partícula alfa es sólo un núcleo de helio sin electrones (dos protones y dos neutrones). Tiene una masa mucho mayor que las partículas beta, y en consecuencia, un rango mucho más corto. Ordinariamente, se desplaza a una décima parte de la velocidad de la luz. Cuando un núcleo expulsa una partícula alfa, su número atómico disminuye en 2 y su masa disminuye en 4, por lo que se convierte en un elemento diferente. Una hoja de papel de seda o la capa superficial de la piel es suficiente para detener una partícula alfa, por lo que tienen relativamente poco poder de penetración. Éstas son más peligrosas si el material que emite partículas alfa ha sido introducido en el cuerpo humano, en cuyo caso pueden llegar a ser extremadamente peligrosas.

Partículas beta

Una partícula beta es un electrón. Cuando un núcleo emite una partícula beta, uno de sus neutrones se convierte en un protón, por lo que aumenta el número atómico en 1 y se transforma en un elemento diferente. Las partículas beta viajan alrededor del 90 por ciento de la velocidad de la luz y tienen cientos de veces más poder de penetración que las partículas alfa; sin embargo, una hoja de aluminio las detendrá y sólo penetran alrededor de un centímetro en la carne humana.

Rayos gamma

Los rayos gamma son una forma de alta frecuencia de la radiación electromagnética, por lo que viajan a la velocidad de la luz. La emisión de rayos gamma a menudo sigue a la emisión de partículas alfa o beta; cuando un núcleo expulsa una partícula alfa o beta, queda en un estado excitado de energía o superior y puede caer a un estado de menor energía mediante la liberación de un fotón de rayos gamma. Los rayos gamma tienen mucho mayor poder de penetración que las partículas alfa o beta, tanto así que de hecho pueden penetrar a través de edificios o cuerpos. El hormigón grueso o protectores de plomo suelen ser necesarios para asegurar una protección completa. Los rayos gamma de alta frecuencia tienen suficiente energía para ionizar las moléculas de tu cuerpo, pudiendo causar daño a macromoléculas importantes como el ADN dentro de tus células.

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