¿Qué son los sentidos químicos?

Escrito por david dunning | Traducido por stefanía saravia
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¿Qué son los sentidos químicos?
El olfato es uno de los sentidos químicos. (Hemera Technologies/AbleStock.com/Getty Images)

Los sentidos químicos son los sentidos del olfato y del gusto. El primero es un sentido químico distante que provee información sobre la composición química de las sustancias antes de que entres en contacto directo con ellas. El gusto, en cambio, es un sentido químico inmediato debido a que provee información sobre sustancias potencialmente dañinas antes de que ingresen en tu cuerpo.

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Cómo funcionan

Las moléculas de los alimentos y otras sustancias entran en las fosas nasales y la boca donde se disuelven en moco acuoso e ingresan en las ranuras moleculares, o bolsas, en células receptoras especiales. La unión de la molécula con los receptores estimulan las células para enviar señales eléctricas a lo largo de una vía de células nerviosas hasta el cerebro. Ciertas áreas del cerebro perciben olores y gustos y la persona aprende de memoria, lugares y eventos asociados con ellos.

Olfato

En los seres humanos, la región del olfato ocupa una pequeña zona de menos de 1/3 de pulgada cuadrada (0,8 cm cuadrado) de las fosas nasales. Sin embargo, esta área, contiene aproximadamente 50 millones de células receptoras, cada una con un máximo de estructuras similares a un cabello, llamado cilio. Los cilios proyectan hacia abajo en una capa de moco, dentro de los cuales las moléculas de olores se disuelven. El sistema del olfato de los seres humanos puede distinguir entre miles de olores, pero las moléculas deben ser, por lo menos, solubles en agua, y en grasa, para ser detectadas.

Gusto

Las células receptoras del gusto en la lengua de los seres humanos están dispuestas en papilas gustativas -cada una de las cuales contiene entre 50 y 100 células receptoras individuales- en tres proyecciones, conocidas como papilas. Las papilas circunvaladas están en la porción trasera o dorsal de la lengua, las papilas foliadas están en los lados y las papilas fungiformes están en la parte superior y a los lados. De manera colectiva, las papilas pueden sentir los sabores característicos de la sal, acidez, dulzor, amargor y umami, umami es una sensación de gusto carnosa o sabrosa.

Similitudes y diferencias

Los caminos nerviosos del olfato y el gusto están completamente separados, pero como sustancias complejas, estimulan diferentes combinaciones de receptores de olores y gustos, los sentidos químicos a menudo trabajan juntos. El gusto de los alimentos, por ejemplo, es parcial debido a que las moléculas estimulan receptores del olfato en la nariz, en lugar de sensores de gusto en la boca. Individual y colectivamente, los sentidos químicos pueden regular comer y beber, obteniendo respuestas emocionales y desde ciertos tipos de memorias. Sólo se han identificado cinco tipos diferentes de receptores de sabor, mientras que hay, probablemente, cientos de diferentes tipos de receptores de olor.

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