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¿Qué son los viroides y los priones?

Escrito por chris steel | Traducido por paula santa cruz
¿Qué son los viroides y los priones?

Los priones afectan el tejido nervioso, principalmente del cerebro.

blue brain image by John Sfondilias from Fotolia.com

Los viroides y los priones son agentes infecciosos que no son seres vivos pero, aún así, pueden transmitir enfermedades. Los priones son formas anormales de la proteína PrP; transmiten varias enfermedades que afectan el tejido nervioso en animales y humanos. Los viroides difieren de los virus en que carecen de cubierta proteica; son simplemente fragmentos de una hebra simple de ARN que se replica por sí misma dentro de las células vegetales.

Priones

Los priones, cuyo nombre deriva de las palabras "proteína" e "infección", son formaciones anormales de una proteína que existe naturalmente, la PrP, que está codificada en los genes de los mamíferos. Los priones transmiten enfermedades llamadas encefalopatías espongiformes transmisibles, o EETs. Estas enfermedades producen pequeños "agujeros" en el tejido nervioso cerebral que pueden ser visualizados con un microscopio. Estas lesiones hacen que el tejido tome el aspecto y la textura de una esponja. El "scrapie", una enfermedad de las ovejas, fue la primera enfermedad espongiforme transmisible que se descubrió; otras, como la encefalopatía espongiforme bovina o EEB, comúnmente conocida con el nombre de "enfermedad de la vaca loca", se han convertido en un problema grave para la salud y la economía.

Priones en Humanos

En los humanos, las EET producen varias enfermedades mortales que afectan el cerebro y su funcionamiento. El kuru fue descubierto entre las tribus caníbales de Papúa Nueva Guinea. La enfermedad de Creutzfeldt-Jakob, la más común de las EET en los humanos, "afecta aproximadamente a 1 de cada 1 millón de personas cada año", según el Instituto Nacional de Trastornos Neurológicos y Ataques Cerebrales. Otras EET son: el insomnio familiar letal, la enfermedad de Gerstmann-Staussler-Scheinker y variantes de la enfermedad de Creutzfeldt-Jakob. Esta enfermedades pueden ser trasmitidas en forma hereditaria o por contacto con tejidos o fluidos corporales infectados. La esterilización normal no destruye los priones.

Viroides

Los virus normales poseen una cápsula proteica que contiene el ADN o el ARN que es usado para sintetizar los elementos de proliferación y propagación de éstos. Los viroides, sin embargo, están compuestos sólo por una hebra simple de ARN. No codifican para proteínas de la misma manera que los virus; por el contrario, utilizan para su reproducción las proteínas y las enzimas presentes en la célula que infectan. Los viroides afectan a las plantas; algunos no muestran síntomas en los cultivos infectados. Los cultivos que pueden ser afectados por los viroides son los cocos, los tomates, las patatas, los pepinos y las frutas cítricas.

Viroides en humanos

Los viroides no causan enfermedades en los humanos ni en los animales; sus efectos se limitan a las plantas. Sin embargo, un agente infeccioso similar, un viruosoide, causa la hepatitis D, una variedad excepcionalmente virulenta de esa enfermedad. Los virusoides son moléculas de ARN de una sola hebra, como los viroides, pero requieren un virus asistente para infectar. En el caso de la hepatitis D, el viruosoide necesita de la cubierta proteica del virus de la hepatitis B para transmitirse.

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