¿Qué sucede cuando los meteoritos impactan?

Escrito por karen s. garvin | Traducido por ramiro rementeria
¿Qué sucede cuando los meteoritos impactan?

meteor strike 18 image by chrisharvey from Fotolia.com

Lo qué sucede cuando un meteorito impacta no ha sido observado directamente por los científicos. Sin embargo, un examen minucioso de los cráteres de impacto les ha dado bastantes pistas sobre el proceso. Los meteoritos que no se queman en la atmósfera producen un cráter de impacto, lanzar polvo en el aire, y enviar ondas de choque a través del aire y la tierra. Los impactos de meteoritos grandes se cree que son responsables de causar grandes cambios climáticos que condujeron a las extinciones en masa.

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Cráteres de impacto

Cuando un meteorito golpea la superficie de la Tierra, deforma el terreno y envía una lluvia de tierra suelta y escombros por el aire, que finalmente cae al suelo. En sólo unos segundos, las rocas en el punto de impacto se funden e incluso pueden vaporizarse parcialmente. Un cráter de impacto, es una depresión circular con un borde levantado. Los cráteres de impacto van desde unos pocos metros a varios kilómetros de ancho, como el cráter del Meteoro Barringer cerca de Flagstaff, Arizona.

Ondas de choque

En efecto, las ondas de choque se generan en el meteorito, el suelo, y el aire circundante. Como las ondas de choque viajan por la tierra, producen los terremotos. Los científicos creen que terremotos tan violentos como uno de escala 13 (escala de Richter) sería posible si impactaran grandes meteoritos. Las ondas de choque viajan a través del aire como las ondas sonoras, producen explosiones tan fuertes que se pueden escuchar a muchos kilómetros de distancia.

Tamaño del meteorito

Tanto el tamaño del meteorito y como la velocidad a la que viaja afecta a la magnitud del impacto que produce al llegar a la Tierra. Los micrometeoritos son tan pequeños que se vaporizan totalmente antes de que alcancen la superficie terrestre. Los meteoritos pequeños de entre dos a tres centímetros pueden vaporizarse sólo parcialmente, lo que significa que sobreviven hasta el impacto con la superficie. Pero son lo suficientemente pequeño como para no hacer ningún daño cuando esto ocurre. Los meteoritos con los tamaños de un kilómetro o más se consideran lo suficientemente grande como para tener un efecto catastrófico en la Tierra, pero son también los más raros.

Efectos sobre el clima de la Tierra

El impacto de un meteorito grande podría lanzar tanto polvo a la atmósfera que la cantidad de luz solar que alcanza la superficie de la Tierra quedaría drásticamente reducida. El polvo puede permanecer en el aire durante meses. La disminución de la luz solar podría causar un enfriamiento tanto en el aire como en la superficie terrestre, y generar condiciones de invierno, en todo el mundo. El crecimiento de las plantas se vería seriamente afectado, y los cultivos de alimentos podrían comenzar a fallar.

Fuego y lluvia

El impacto de un meteorito puede causar que las plantas se prendan fuego. Los incendios forestales producirían humo y suciedad adicional a la atmósfera. El impacto de meteoritos en el océano o incluso en grandes lagos podría producir enormes cantidades de vapor de agua. Las grandes cantidades de dióxido de carbono y vapor de agua, que son los dos gases de efecto invernadero, podrían desplazar parte de la refrigeración del polvo y provocar una tendencia al calentamiento.

Extinciones en masa

Los científicos teorizan que los impactos de meteoritos puede ser los responsables algunas de las extinciones masivas que han ocurrido en la Tierra. Se cree que han sido responsables de la extinción masiva al final de la Era Mesozoica, 65 millones de años, la extinción de casi la mitad de las especies vivas de la época, incluyendo a los dinosaurios.

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