Técnicas de refinación de oro

Escrito por jack powell | Traducido por claudia caceres
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Técnicas de refinación de oro
El oro es uno de los metales más preciados del planeta. (John Foxx/Stockbyte/Getty Images)

La refinación del oro, o separación, se utiliza para separar el oro de las impurezas y de otros metales, como la plata. El oro y la plata, que se obtienen a menudo a partir de los mismos minerales, son químicamente similares, haciéndolos difíciles de separar. Antes de la llegada de los procesos para separar la plata y el oro, una aleación de oro y plata llamada electrum se utilizaba con frecuencia. Los avances tecnológicos han dado mejores técnicas para refinar el oro. La extracción del mayor número de impurezas posible de oro suma a su valor, tanto en su forma cruda como en joyas finas.

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El proceso Miller

El proceso Miller, inventado por Francis Bowyer Miller, e utiliza para refinar el oro en una escala industrial y es capaz de refinar el oro a 99,95% de su pureza. Esta técnica incluye el paso de gas cloro a través del oro fundido, sin refinar, haciendo que la plata y otros metales básicos se vuelvan sólidos y floten en la parte superior desde donde se desnata. El resultado es 98% de oro puro, que luego es electrolíticamente refinado para eliminar el platino y el paladio.

El proceso Wohlwill

El proceso Wohlwill, otra técnica para la refinación del oro, refina el oro a un 99,999% de su pureza (la mayor pureza posible). Desarrollado por Emil Wohlwill en 1987, este proceso electroquímico utiliza una barra de 95% de oro puro como un ánodo y pequeñas hojas de oro puro de 24 quilates como cátodo. Una corriente pasa a través del sistema, que utiliza ácido cloroaúrico como un electrolito; el oro puro se acumula en el cátodo, que a continuación se puede fundir o procesar.

Copelación

Un proceso que ha existido por lo menos desde la Edad del Bronce, la copelación, implica el tratamiento de los minerales a altas temperaturas para separar los metales nobles, como el oro y la plata, de los metales básicos. Los metales básicos, tales como el cobre, zinc y plomo, se oxidarán mientras que los metales nobles no. La copelación implica minerales que se funden a temperaturas superiores a 960 grados Celsius (1.760 °F); a esta temperatura los metales básicos se oxidan mientras que la plata y el oro permanecen en la parte superior de la mezcla.

Hazlo tú mismo

Es posible refinar el oro sin usar procedimientos químicos caros a gran escala. El proceso implica primero la adición de ácido nítrico al oro; luego, la adición de ácido clorhídrico o muriático. Después de dejar que esta mezcla repose, se filtra para eliminar los contaminantes, y luego es tratada para neutralizar los ácidos en la solución. El resultado será lo que parecerá lodo en el fondo del recipiente; este "lodo" es en realidad oro. Lava los trozos de barro tres o cuatro veces con agua, y luego con amoníaco acuoso. Después de formar vapores blancos, enjuaga el oro de nuevo con agua y deja que se seque.

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