No le temas a la aguja: la vacuna antigripal es para todos

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Nueva estrategia para inmunizar a cualquier persona mayor de 6 meses

No le temas a la aguja: la vacuna antigripal es para todos
(Goodshoot/Goodshoot/Getty Images)

Al ser vacunado, no sólo te estás protegiendo tú mismo, sino que también estarás protegiendo a los que amas: tus hijos, tus padres, tus abuelos, tus amigos y tu comunidad,

— Dra. Deborah Wexler, Coalición para la Acción Inmunitaria.

Adelante, vacúnate. De hecho, es lo recomendado. Es el consejo del gobierno de los Estados Unidos, al menos, que recomienda que cada hombre, mujer y niño sea inmunizado contra la gripe.

Me siento terriblemente mal, pero ¿Qué es eso exactamente?

La gripe ataca casi todas las familias cada año, lo que hace que sea una de las enfermedades más conocidas. Y también una de las más incomprendidas.

La influenza, comúnmente conocida como gripe, es una infección respiratoria estacional muy contagiosa causada por los virus de la influenza tipo A y B. Su estación principal es el invierno, y para la gente de Estados Unidos, el Centro para el Control y Prevención de Enfermedades (CDC) informa que un gran número de casos ocurre, típicamente, durante enero y febrero.

Los virus de la gripe atacan infectando primero los tejidos que recubren la garganta, la nariz y los pulmones, y los síntomas aparecen enseguida, aunque pueden tardar hasta cuatro días en manifestarse.

Luego, llegan las señales tan conocidas: fiebre, escalofríos, dolor de cabeza, dolor en el cuerpo, cansancio, tos seca, dolor de garganta y obstrucción nasal. Aunque la mayoría de las personas se recupera de la gripe en unos días o, como mucho, dos semanas, es posible que se desarrolle sin aviso una neumonía peligrosa u otras complicaciones.

Según el CDC, las complicaciones que surgen de la gripe envían a más de 200.000 personas al hospital cada año en los Estados Unidos, y la temporada de gripe 2010/2011 desató la alarma global por la salud pública.

La variedad de la última temporada, la influenza tipo A H1N1, provocó la primera pandemia de gripe global desde 1968.

Mientras que las tasas de muertes causadas por las complicaciones de la gripe varían cada temporada dependiendo de la variedad de virus que circule, se estima que entre 8900 y 18.300 personas murieron en los Estados Unidos durante la temporada 2010/2011.

Una nueva estrategia de inmunización para la gripe

Al comienzo de la pandemia de gripe H1N1 del 2009, el Departamento de Salud y Servicios Humanos de Estados Unidos reformuló su política para la temporada 2010/2011 y apuntó, prácticamente, a toda la población del país. A través de la inmunización casi universal, la nueva política de salud pública refleja un cambio estratégico para ampliar la recomendación y que, así, también incluya a las personas que están fuera de los grupos de alto riesgo.

En febrero del 2010, el Comité Asesor en Prácticas de Inmunización (ACIP) del CDC promulgó nuevas recomendaciones, aconsejando que todas las personas mayores de 6 meses en los Estados Unidos se vacunen. Las recomendaciones previas del ACIP apuntaban, principalmente, a los ciudadanos que corrían un gran riesgo de sufrir complicaciones y a los que tenían la posibilidad de transmitir la enfermedad a esas personas de alto riesgo.

Esta nueva estrategia incluye a adultos sanos de entre 19 y 49 años, grupo que antes se evaluaba caso por caso.

"Actualmente, tenemos tres variedades de influenza circulando en la población: H1N1, H3N2 e influenza tipo B", dijo el vocero del CDC, Joe Dimond. "La última vez que circuló la variedad H3N2, durante la temporada 1992/1993, afectó mucho a la gente mayor. El virus H1N1 tiende a atacar a la población más joven: el 90% de las víctimas mortales de esta variedad de gripe de la temporada 2009/2010 eran personas menores de 65 años".

Las vacunas antigripales no son nuevas, han sido usadas para prevenir infecciones desde la década del 40. Con una estrategia focalizada de inmunización, la influenza ha continuado infectando del 5% al 20% de la población cada temporada, según el CDC.

La emergencia de la pandemia producida por la variedad H1N1 aumentó los riesgos en la guerra de la población contra la gripe. Con el cambio que apunta a la inmunización universal, el CDC espera alcanzar un nivel de prevención contra la influenza en toda la población mayor al que hubo en los años anteriores.

"En este momento, tenemos una amenaza de gripe que cubre todas las edades", aseguró Dimond.

Cómo se propaga la gripe y cómo funciona la vacuna

No le temas a la aguja: la vacuna antigripal es para todos
(BananaStock/BananaStock/Getty Images)

Básicamente, la vacuna contra la gripe prepara al sistema inmunológico para luchar contra los virus de gripe que están fuera de temporada.

Las proteínas de la vacuna estimulan la producción de anticuerpos específicos para combatir la gripe. Cuando una persona inmunizada es expuesta a los virus de la gripe, esos anticuerpos específicos previamente formados matan los gérmenes, previniendo la gripe y retrasando la propagación de la enfermedad entre la población.

Los virus de la gripe también son difíciles de contener, porque son muy contagiosos y pueden propagarse fácilmente de una persona a otra.

Cuando alguien con gripe tose, estornuda o habla, expulsa innumerables partículas infecciosas al aire. Estas partículas son lo suficientemente poderosas como para infectar a una persona que esté a 6 pies de distancia, según el CDC. Tocar una superficie contaminada con el virus de la gripe y luego tocar el rostro también puede resultar en una infección.

El problema es que las personas infectadas con gripe son contagiosas aún antes de empezar a sentirse enfermas. En las 24 horas anteriores a la aparición de los primeros síntomas, las personas con gripe pueden propagar el virus a otras personas. Este periodo sin síntomas, pero altamente contagioso, de la gripe ayuda a esparcir el virus entre los que no cuentan con inmunización durante la temporada de gripe.

¿Eres parte del colectivo?

La vulnerabilidad que una comunidad presenta frente a la gripe depende de la cantidad de gente que sea susceptible de ser contagiada, un concepto conocido como inmunidad colectiva.

Cuando una gran proporción de la comunidad está inmunizada contra la gripe, las probabilidades de que un miembro no inmunizado de dicha comunidad contraiga el virus caen drásticamente. El CDC espera reforzar la resistencia a la gripe de toda la población a través de la inmunización universal.

"La gripe es una enfermedad fácilmente transmisible y puede ser mortal", explica la Dr. Deborah Wexler, directora ejecutiva de la Coalición para la Acción Inmunitaria. "Al ser vacunado, no sólo te estás protegiendo tú mismo, sino que también estarás protegiendo a los que amas: tus hijos, tus padres, tus abuelos, tus amigos y tu comunidad".

Lo que preocupa es que el evitar vacunarse contra la gripe va a perpetuar la enfermedad y a facilitar la aparición de una epidemia.

"Puede que te contagies la gripe y tengas solo síntomas leves", afirma Wexler, "pero la persona a la que le transmitas la enfermedad puede enfermarse gravemente".

Así que adelante, vacúnate contra la gripe. La vida que salvas puede ser la de alguien que ni siquiera conoces.

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