Teorías de la extinción de los dinosaurios

Escrito por jessica jillt | Traducido por paulina illanes amenábar
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Teorías de la extinción de los dinosaurios
Los dinosaurios no son los únicos; más del 90% de todos los organismos que han existido están extintos. (Hemera Technologies/Photos.com/Getty Images)

Durante la era Mesozoica, que comenzó 245 millones de años, los dinosaurios eran la especie terrestre dominante del planeta. Esta "Edad de los Dinosaurios" duró 163 millones de años hasta que los dinosaurios, junto con el 70% de las especies de la Tierra, perecieron en el evento de extinción masiva del Cretácico-Paleógeno. La naturaleza de este fenómeno ha sido estudiada extensamente y a partir de 2011, los paleontólogos apoyan varias teorías relacionadas con la extinción de los dinosaurios. Pero como nadie sabe a ciencia cierta lo que mató a los dinosaurios hace 66 millones de años, sigue siendo uno de los grandes misterios de la ciencia.

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Tipos de extinción

Una extinción masiva es cuando un gran número de especies en todo el mundo muere en un corto período de tiempo. Las extinciones masivas son raras, los científicos creen que en los últimos 500 millones de años, sólo cinco han ocurrido. Otro tipo de extinción es una extinción de fondo. A diferencia de la extinción en masa, las extinciones de fondo son causadas ​​por pequeños cambios en el hábitat y no por eventos catastróficos, ocurren durante un largo período de tiempo y son una parte normal de la evolución.

Aunque la mayoría de los científicos está de acuerdo en que los dinosaurios se extinguieron, si fueron exterminados por una catástrofe o si simplemente se desvanecieron con la extinción de fondo sigue siendo un tema de debate.

Paleontología

En la búsqueda de lo que mató a los dinosaurios, los paleontólogos estudian la vida prehistórica, reuniendo pistas de fósiles y evidencias geológicas. El método más común utilizado para estudiar los acontecimientos terrestres que ocurrieron hace millones de años es la "estratigrafía", el estudio de lechos rocosos estratificados.

La corteza terrestre está compuesta de capas apiladas de rocas. Esto se conoce como la columna geológica y funciona como una línea de tiempo vertical con los fósiles más antiguos que se encuentran en las capas más profundas y los fósiles más recientes que se encuentran en las capas superiores. Mediante el análisis del contenido y posición química de una capa de roca, los científicos recogen información sobre el clima, la actividad volcánica, inundaciones y colisiones cósmicas que ocurrieron durante el tiempo de su formación. Los científicos llaman a la capa de roca formada en el tiempo que los dinosaurios se extinguieron el límite Cretácico-Paleógeno.

Los hechos

La información que los científicos han aprendido del estudio del límite Cretácico-Paleógeno ha creado un terreno común entre los partidarios de las diferentes teorías de la extinción de los dinosaurios. Este terreno común se encuentra en hechos básicos en los que las hipótesis más frecuentes concuerdan.

En general se acepta que el límite Cretácico-Paleógeno es una capa delgada de roca, que contiene arcilla con 30 veces el nivel normal de iridio. Debido a que es extremadamente raro encontrar iridio en cualquier capa de la corteza de la Tierra, se cree que está relacionado con la extinción de los dinosaurios.

En general se acepta que hubo un cambio climático global en torno al tiempo que los dinosaurios se extinguieron. Aunque la causa y el tipo de cambio se debaten, se acuerda que, hacia el final de la Era Mesozoica el clima se enfrió considerablemente.

También es ampliamente aceptado que 66 millones de años atrás, al mismo tiempo que los dinosaurios, muchos organismos, tanto marinos como terrestres, vertebrados e invertebrados, se extinguieron.

Aunque los científicos están de acuerdo en estos hechos, las partes más importantes del debate de la extinción pueden clasificarse en dos bandos: los "gradualistas intrínsecos" y los "catastrofistas extrínsecos".

Gradualistas intrínsecos

Los gradualistas intrínsecos creen que acontecimientos terrenales causaron la extinción de los dinosaurios y que se produjo gradualmente, en un período de varios millones de años. A partir de 2011, hay dos hipótesis importantes: el vulcanismo y la deriva continental.

La teoría del vulcanismo pretende que la actividad volcánica a escala global, sostenida durante varios millones de años, arrojó enormes cantidades de ceniza y polvo a la atmósfera. Finalmente, el hollín fue suficiente para impedir que la luz del sol llegara a la superficie de la Tierra. Esta falta de luz solar causó importantes cambios atmosféricos y climáticos, y los dinosaurios, junto con muchos otros organismos, fueron incapaces de adaptarse a las duras condiciones y perecieron.

Algunos creen en la deriva continental o que el reposicionamiento de masas de tierra del mundo, hizo que el planeta fuera inhabitable para los dinosaurios. Como las cambiantes placas tectónicas empujaron al alza los continentes, los océanos fueron redirigidos y cayó el nivel del mar. De acuerdo con esta hipótesis, el clima mundial se convirtió en más seco y fresco. Los dinosaurios se enfrentaron a ecosistemas que ya no proporcionaron suficiente comida, y poco a poco, se extinguieron.

Catastrofistas extrínsecos

Los catastrofistas extrínsecos creen que la extinción de los dinosaurios fue bastante repentina y el resultado de una fuente exterior o sobrenatural.

La hipótesis más aceptada es la teoría del impacto. En 1980, Luis y Walter Álvarez en la Universidad de California, Berkeley, propusieron que aproximadamente hace 66 millones de años, uno o más asteroides chocaron contra la Tierra, causando estragos en los dinosaurios y sus hábitats. Sostuvieron que el impacto habría causado maremotos, incendios de gran extensión, lluvia ácida y actividad sísmica. Ellos creían que el calor del impacto del asteroide habría incinerado todas las criaturas que viven en las proximidades. La teoría también señala que el impacto causó cambios atmosféricos químicos, aumentando el ácido sulfúrico y nítrico, y haciendo así las condiciones inhabitables para los dinosaurios y muchos otros seres vivos.

El equipo de padre e hijo basa esta teoría sobre los niveles de iridio que se encuentran en el límite Cretácico-Paleógeno. Llegaron a la conclusión de que no hay ninguna fuente terrestre que podría producir iridio tanto, por lo que la fuente tenía que ser extraterrestre. El límite Cretácico-Paleógeno también contiene otros minerales raros formados solamente por grandes diferencias de temperatura y presión, como cristales de cuarzo mellados y diamantes microscópicos. Después de descartar las supernovas cercanas y gigantescas nubes nebulosas, llegaron a la única fuente que podría ser responsable de todos los componentes: un asteroide.

Otras teorías

Las teorías acerca de los dinosaurios han encontrado acuerdo y rechazo desde que Sir Richard Owen acuñó el nombre de "Dinosauria" en 1842. Algunas de las teorías menos populares son que los dinosaurios se extinguieron a causa de las guerras de dinosaurios en dinosaurios, matanza a manos de seres extraterrestres y "paläoweltschmertz," la idea de que los dinosaurios simplemente se cansaron de todo, y por medio de aburrimiento, se extinguieron.

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