¿Que tipo de información proveen los fósiles?

Escrito por christopher robison | Traducido por blas isaguirres
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¿Que tipo de información proveen los fósiles?
Las huellas fosilizadas se forman cuando un animal camina sobre un piso suave que se seca y luego se cubre con una capa de sedimento más suave. (Jupiterimages/Polka Dot/Getty Images)

Mucho de lo que sabemos acerca de los animales antiguos proviene de los fósiles que dejaron atrás. Los fósiles son los restos o impresiones realizadas por un organismo que nos habla de su presencia. Cuando el animal deja parte de su cuerpo atrás (con más frecuencia en forma de restos óseos) los paleontólogos llaman a esto un cuerpo fósil. Los fósiles de huellas, madrigueras y otros restos no corporales son llamados trazas fósiles.

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Trazas y no-trazas fósiles

El término técnico para las trazas fósiles es icnofósiles. Se trata de la falta de restos mortales de los organismos muertos que los paleontólogos encuentran en estratos de roca que datan de decenas de millones de años. A veces es poco claro qué es una traza fósil se debe a que algunos de los restos no mortales de un animal pueden ser muy bien conservados. Por ejemplo, cáscaras de huevo y coprolitos (heces fosilizadas) son ambas trazas fósiles debido a que estos son objetos sólidos que no pertenecen al cuerpo del animal.

A la inversa, los restos mortales pueden ser indirecta o totalmente externos al animal. Por ejemplo, la cáscara de una criatura del mar o de un cuerpo arrojado sin huesos reales (como las líneas de ceniza visto en Pompeya) son consideradas los fósiles, que son restos indirectos del cuerpo del organismo. Otros rastros indirectos, tales como madrigueras, huellas, nidos y son más obviamente icnofósiles.

Edad y ubicación de los fósiles

Un icnofósil transmite la fecha y el lugar en el que un animal estaba presente. La traza fósil sólo puede ser formada cuando la tierra era suave y flexible y más tarde fosilizado cuando el calor y la presión solidificaron la roca. Por lo tanto, si la edad de la capa de roca se puede comprobar, los paleontólogos pueden inferir cuando el animal estaba vivo.

Asimismo, la ubicación de un fósil también pueden ser inferido. Por ejemplo, si los fósiles más cercanos del cuerpo pertenecen a animales acuáticos, las trazas fósiles debe haber estado en el fondo de un mar o un lago. A veces, la consistencia del suelo (tales como barro húmedo y ceniza seca) puede ser determinado sobre la base de la profundidad y el desplazamiento realizado por huellas. Esto puede proporcionar información valiosa sobre el ecosistema en el que el animal vivió además de la distribución geográfica aproximada del animal.

Tamaño, velocidad y movimiento

Icnofósiles son la única evidencia directa que tenemos de lo que los animales extintos hicieron mientras estaban vivos. Las huellas dejadas por diversas especies de dinosaurios revelan bastante acerca de la forma en que el animal se movía. Las trazas indicar si nadaba, chapoteaba o estaba en tierra firme, también si caminaba con las piernas estiradas o extendidas, y si caminaba o corría.

Un excelente ejemplo de trazas fósiles tales son las huellas de Laetoli, en Tanzania. Antes del descubrimiento de estas huellas, se debatió acaloradamente si los australopitecos, un género de homínidos antiguos anteriores a los humanos modernos, podían caminar en posición vertical. El descubrimiento de estas pistas de 3,6 millones años de edad demostró que estos organismos eran capaces de caminar completamente vertical.

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Estás huellas de centípedo ilustran el número de miembros que tenñia el animal y como se movía por la arena. (Jupiterimages/Photos.com/Getty Images)

Guaridas, huellas y la primer vida animal.

Antes de la evolución de las partes duras del cuerpo en la era Cámbrica unos 530 millones de años atrás, los animales eran pequeños y de cuerpo blando. En consecuencia, casi no hay cuerpos fósiles en el estrato Precámbrico. Sin embargo, los paleontólogos saben un poco acerca de los organismos que poblaban el fondo del mar en ese momento.

Las primeras madrigueras se encuentran en las capas de roca de más de mil millones de años. Fueron hechos por organismos que al parecer se alimentaban de los restos debajo de los tapetes microbianos en el lecho marino. Más tarde, huellas y madrigueras que pertenecían a animales, muestran signos de rastreo y movimientos sinusoidales deslizándose. La repentina aparición de distintos tipos de madrigueras en el principio del Precámbrico tardío alrededor de 570 millones de años atrás es tan distintivo que los estratos rocosos a menudo se puede datar en base a las huellas fósiles que contienen.

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Las madrigueras a menudo se usan para datar evidencia que muestre como vivieron los animales y como se alimentaban. (Jupiterimages/Photos.com/Getty Images)

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