¿Qué tipo de radiación detecta un detector de radiación Geiger-Muller?

Escrito por doug bennett | Traducido por mariano salgueiro
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¿Qué tipo de radiación detecta un detector de radiación Geiger-Muller?
Los detectores Geiger-Muller emplean corriente eléctrica para indicar la presencia de radiación ionizante. (Ablestock.com/AbleStock.com/Getty Images)

Los materiales radiactivos emiten formas peligrosas de radiación que pueden destruir células y causar la muerte. Debido a estos riesgos para la salud, es importante ser capaz de detectar si hay radiación presente en un lugar. El dispositivo usado para detectar esta radiación se conoce como detector de Geiger-Muller, también llamado contador Geiger. El dispositivo puede detectar radiación ionizante, como partículas radiactivas, radiación de rayos X y radiación de rayos gamma.

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Cómo funcionan los contadores Geiger-Muller

Los gases tienen la capacidad de conducir la electricidad cuando sus átomos están ionizados. La ionización ocurre cuando los átomos gaseosos se dividen en iones y electrones libres. Los materiales radiactivos producen partículas radiactivas y ondas electromagnéticas de energía que son lo suficientemente poderosas como para producir ionización al colisionar con los átomos de un gas. Hans Geiger usó este conocimiento para inventar un dispositivo para detectar la radiación de ionización y así poder indicar la presencia de materiales radiactivos. El dispositivo, llamado contador Geiger o detector Geiger-Muller, contiene una cámara llena de gas y circuitos para detectar la producción de corriente eléctrica dentro del gas.

Partículas alfa

Un tipo de radiación que a veces puede ser detectada por un detector Geiger-Muller son las partículas alfa. Estas partículas son el núcleo de un átomo de helio, que contiene dos protones y dos neutrones. Son las menos poderosas de todos los tipos de radiación. Su gran masa y carga positiva limita su habilidad para penetrar materiales, mientras que su baja energía limita su capacidad para ionizar gases, lo cual hace que sea difícil detectarlas con un detector Geiger-Muller tradicional.

Partículas beta

Las partículas beta son otro tipo de radiación que puede ser detectada con un detector Geiger-Muller. Se trata de electrones de alta energía. Estas partículas son 7.000 veces más pequeñas que las partículas alfa. Si bien son más poderosas que las partículas alfa, las partículas beta también tienen una capacidad limitada para penetrar materiales.

Neutrones

El siguiente tipo de radiación más poderosa detectable por un detector Geiger-Muller es la emisión de neutrones. A diferencia de las partículas alfa y beta, los neutrones no tienen carga eléctrica, lo cual les permite penetrar en los materiales. No obstante, también se considera que la radiación por neutrones es de baja energía en comparación con la radiación de rayos X y rayos gamma. La radiación por neutrones, además, es el único tipo de radiación capaz de producir radiactividad en otros materiales.

Radiación de rayos X

La radiación de rayos X es una onda electromagnética compuesta de fotones. Estas ondas son el segundo tipo de radiación más poderosa que puede detectarse con un detector Geiger-Muller. Sin bien ionizan átomos pequeños, los átomos más grandes pueden absorber radiación de rayos X. Por ejemplo, el tejido humano es ionizado por la radiación de rayos X, mientras que los huesos absorben la energía. Esta diferencia es lo que hace útil a los rayos X medicinales. Estas ondas tienen longitudes de onda muy pequeñas y una frecuencia muy alta, lo cual hace que sean capaces de penetrar a través de una gran cantidad de material.

Radiación gamma

La radiación gamma, detectable por los detectores Geiger-Muller, es la forma más poderosa de radiación. Al igual que los rayos X, esta forma de radiación es una onda electromagnética compuesta de fotones. Estas ondas de radiación se encuentran justo en el borde del espectro electromagnético, así que tienen las longitudes de onda más pequeñas, la frecuencia más alta y la mayor energía. Si bien la radiación gamma es muy útil para aplicaciones médicas, también es el tipo de radiación más peligrosa debido a su capacidad de penetrar muy en lo profundo de los materiales.

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