¿Qué tipo de radiación es la más penetrante?

Escrito por daniel zimmermann | Traducido por paula santa cruz
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¿Qué tipo de radiación es la más penetrante?
Los rayos X son radiaciones penetrantes. (Hemera Technologies/AbleStock.com/Getty Images)

Todas las estrellas, incluso el sol, emiten radiaciones. Las fuentes terrestres, como un reactor nuclear o una bomba atómica, también producen energía radiante. Esta radiación viaja a través del espacio en línea recta hasta que es reflejada, deflectada o absorbida cuando se encuentra con otra entidad. Las formas más penetrantes de radiación pueden pasar a través de los objetos sólidos, aunque algunas son más penetrantes que otras.

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Tipos de radiación

Existen dos tipos básicos de radiación: las partículas energéticas y los paquetes de energía llamados fotones. Las partículas de radiación incluyen partículas alfa, beta, neutrinos, rayos cósmicos y gran número de partículas subatómicas recientemente descubiertas, como los muones. Los fotones de energía radiante, también llamados ondas electromagnéticas, incluyen las ondas de radio, las microondas, los rayos infrarrojos, las ondas de luz visibles, los rayos ultravioletas, los rayos X y los rayos gamma.

Penetración de las partículas de radiación

Una partícula alfa consta de dos protones y dos neutrones. El papel puede detener esta voluminosa partícula. Las partículas beta penetran la materia más eficazmente que las alfa. Sin embargo, como las partículas beta son en realidad electrones, su carga eléctrica les anula su capacidad de penetración, y rápidamente pierden su energía, por lo que materiales como la madera, el plástico y el aluminio pueden detener la radiación beta. Los rayos cósmicos primarios, que están compuestos principalmente de protones, no pueden penetrar la atmósfera terrestre. Sin embargo, cuando los rayos cósmicos primarios interactúan con las partículas atmosféricas, producen rayos secundarios penetrantes, especialmente muones. Los muones penetran las porciones más densas de la atmósfera terrestre, alcanzan la superficie e incluso penetran en las aguas oceánicas hasta una profundidad considerable.

Penetración de la radiación electromagnética

Las ondas electromagnéticas penetran fácilmente la atmósfera. Aún las ondas de radio menos energéticas del espacio exterior alcanzan la superficie de la tierra. La radiación electromagnética con longitudes de onda cortas penetra los materiales más eficazmente. Los rayos X tienen longitudes de onda muy cortas, por lo que pueden penetrar los tejidos blandos del cuerpo humano. Los rayos gamma, que son los que tienen las longitudes de onda más cortas de toda la radiación electromagnética, tiene aún más poder de penetración. Se necesitan "varios centímetros de plomo o más de un metro de concreto" para detenerlos, según el Departamento de Química de la Universidad de Duke.

La radiación más penetrante

Las partículas llamadas neutrinos no tienen carga eléctrica ni masa medible. Son el tipo de radiación más penetrante. Su poder de penetración es tan grande que "un neutrino tiene que pasar a través de varios 'años luz' de materia para tener una posibilidad 50-50 de interactuar" con el núcleo de un átomi, según "The Quantum Universe" (El universo cuántico) escrito por Tony Hey y Patrick Walters. Pueden atravesar fácilmente la tierra.

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