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Tipos de desalinización

Escrito por scott johnson | Traducido por jaime alvarez
Tipos de desalinización

La desalinización de agua de mar puede proporcionar agua potable a las regiones áridas.

Thomas Northcut/Photodisc/Getty Images

La desalinización es el proceso de eliminación de sales y minerales del agua salada para hacerla apta para el consumo humano, riego y otros usos de agua dulce. Aunque se requiere mucha energía, la desalinización ofrece posibles soluciones para las regiones áridas que carecen de otro tipo de acceso al agua potable. Los procesos de desalinización se dividen en dos categorías: los procesos térmicos y los procesos de membrana. Las dos técnicas de desalinización más comunes son la desalinización por destello en múltiples etapas, un proceso térmico; y la ósmosis inversa, un proceso que utiliza la tecnología de membrana.

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Desalinización por destellos múltiples

La desalinización por destellos múltiples procesa el agua de mar elevando su presión y calentándola en un calentador de salmuera; a continuación, se aplica un destello en el agua y la vuelve vapor utilizando intercambiadores de calor. Por lo general, un proceso de desalinización implica entre 15 y 20 etapas que culminan con el vapor convertido de nuevo en agua dulce en bandejas de condensación. El proceso de destellos múltiples es intensivo en cuanto a energía, aunque el calor residual de las plantas de energía se puede utilizar como fuente de energía alternativa. El proceso permite una cierta variabilidad en la calidad del agua de entrada, en comparación con las tecnologías de membrana. Los destellos múltiples se utilizan en más del 60 por ciento de las plantas de desalinización en todo el mundo.

Otros procesos térmicos

La destilación de efectos múltiples es un proceso térmico con requerimientos de energía relativamente bajos. El agua se calienta hasta el vapor dentro de tubos, con el vapor fluyendo posteriormente en los tubos de la próxima etapa para calentar más el agua. Entonces se usa el agua de mar para enfriar el vapor y condensarlo en agua dulce. La destilación por compresión de vapor se usa a menudo con la destilación de efecto múltiple, utilizando la compresión del vapor de agua para aumentar la temperatura. Estos procesos térmicos se utilizan en menos del 10 por ciento de las plantas de desalinización.

Osmosis inversa

La ósmosis es el movimiento del agua a través de membranas semipermeables, lo que permite la libre circulación del agua mientras que restringe el movimiento de las moléculas de soluto. La ósmosis inversa es un proceso de filtración que se logra al forzar el agua de mar a través de membranas semipermeables. Este proceso es la forma más popular de desalinización en los Estados Unidos; representa entre el 30 y el 40 por ciento de la desalinización de todo el mundo y también se usa para tratar aguas residuales. La ósmosis inversa normalmente resulta en partes iguales de agua dulce y subproducto salado.

Ventajas y desventajas de las tecnologías de membrana

Las tecnologías de membrana, tales como la ósmosis inversa, usan menos energía que las alternativas térmicas; la calidad resultante de agua dulce también puede ser bastante alta. El proceso NEWater de Singapur ha sido capaz de tratar las aguas residuales a niveles de pureza muy por encima de la proporcionada por el suministro de agua dulce normal. Sin embargo, actualmente las tecnologías de membrana no son tan efectivas como los procesos térmicos en la eliminación de pesticidas y herbicidas, y también tienden a ser más lentas que los procesos térmicos.

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