Tipos de metales preciosos

Escrito por linda donahue | Traducido por mila guevarian
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Tipos de metales preciosos
Los metales preciosos no se emplean únicamente en joyería. (Wedding jeweller ornament for hands from gold image by Alexandr Shebanov from Fotolia.com)

Como ocurre con la mayor parte de piedras y minerales, lo que convierte a un metal en valioso es su combinación de rareza y atractivo. Todos los metales son minerales. Algunos son más raros y otros son más bellos. De entre todos los minerales preciosos que cotizan en los mercados, los más reconocidos son el oro, la plata, el platino y el paladio. Pero también se pueden encontrar el cobre y el mercurio en estos mercados.

A lo largo de la historia, los metales preciosos han sido elementos básicos del patrón monetario. Los metales raros eran (y siguen siendo) utilizados en arte, joyería y en la acuñación de monedas. Hoy en día, también se emplean en electrónica y en otros campos de la ciencia.

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Oro

Es posible encontrar oro en Sudáfrica, en California, en el territorio del Yukón de Alaska, en el noroeste de Canadá y en muchos de los estados de la antigua Unión Soviética. El oro es considerado raro y suele aparecer en la naturaleza como pepitas amorfas, láminas o copos. Es un metal bastante blando, pesado, maleable, excelente conductor del calor y la electricidad e insoluble en ácido, excepto cuando se expone al agua regia. El oro ha sido apreciado como patrón monetario durante mucho tiempo, pero también se emplea en odontología y para la fabricación de instrumental electrónico y científico.

Plata

Hay minas de plata en Noruega, México, Chile, Ontario, Australia y Colorado. Los bloques más grandes de plata se extraen de Aspen, Colorado, pero la mayor cantidad proviene de la mina de Guanajuato, en México. También es posible encontrarla en la isla de Cerdeña. Se trata de un mineral bastante blando, pesado y maleable, que a menudo aparece como si fuera un alambre serpenteante sobre otro mineral. Es soluble en ácido nítrico y es el mejor conductor conocido del calor y la electricidad. La plata se emplea en joyería, química y electrónica. Además, se utiliza en la fabricación de la película fotográfica. En Estados Unidos y en otros países se sigue utilizando como moneda (generalmente, una aleación).

Platino

El platino se halla en los ríos que corren por los Urales y en depósitos que se encuentran Canadá, Sudáfrica, Colombia, Perú y Estados Unidos. El mineral es de dureza media y extremadamente pesado, aunque maleable. Es insoluble en ácidos, excepto en agua regia. Es un buen conductor del calor y la electricidad, lo que lo convierte en un elemento valioso en ingeniería. Puede ser ligeramente magnético si posee pequeñas impurezas de hierro. Además de ser utilizado en joyería, el platino se emplea en la fabricación de instrumentos de precisión y equipos de laboratorio. También sirve como catalizador.

Paladio

El paladio se extrae de minas que se encuentran en Sudáfrica, Rusia, Ontario y Montana. Dentro del grupo del platino, al que pertenece, es el que tiene el punto de fusión más bajo y el menos denso. Se trata de un metal blando que se disuelve en ácido nítrico, sulfúrico y clorhídrico. Se utiliza en joyería, electrónica, odontología, medicina, para aplicaciones químicas y en el tratamiento de aguas subterráneas. No obstante, más de la mitad del paladio extraído se utiliza para la fabricación de convertidores catalíticos.

Cobre y mercurio

El cobre, como metal, ocupa el segundo lugar en importancia, después del hierro, en la historia de la Humanidad. Aunque se sigue utilizando en la confección de elementos de joyería (algunos con renombradas propiedades curativas), se emplea principalmente en ingeniería eléctrica y para la creación de aleaciones, como el latón y el bronce. El cobre es un excelente conductor del calor y la electricidad y se disuelve fácilmente en ácido nítrico.

El mercurio es el único mineral que se encuentra en estado líquido a temperaturas normales. Es también un gran conductor del calor y la electricidad. Se utiliza en amalgamas y para la extracción de oro y plata. También se emplea en la fabricación de explosivos, en ingeniería eléctrica, en equipos de física y con propósitos médicos y farmacéuticos.

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