Tipos de nopales

Escrito por ian farquharson | Traducido por roberto garcia de quevedo
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Tipos de nopales
Los nopales, pelados de sus espinas y cocinados, pueden servirse como un vegetal. (Jupiterimages/Photos.com/Getty Images)

El nopal crece comúnmente en el sudoeste de EE.UU. y los estados de México, con las pencas planas y espinosas que crecen en la planta conocidas como nopales. Estos sirven unos fines, como el almacenamiento de agua, haciendo alimento para la planta a través de la fotosíntesis y la producción de las flores y los frutos. Los usos tradicionales de nopales incluyen cocinar y comer como un vegetal, y como un tratamiento médico para las heridas abiertas e hinchazones.

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General

La clasificación científica del nopal los coloca en la familia de las cactáceas, y del género opuntia. El Departamento de Recursos de Agricultura de EE.UU. muestra 59 especies de opuntia, con algunos de ellos con diferentes variedades. Las características que los separan de otros cactus son los nopales planos como pencas, y racimos de pequeñas espinas punzantes conocidas como gloquidias.

Especies silvestres

Los cactus nopal crecen ampliamente en la naturaleza y pueden tolerar una amplia gama de condiciones de crecimiento. Algunos ejemplos incluyen la menos común encontrada opuntia Santa Rita, que puede tener nopales azul/gris con un tinte de color púrpura. La opuntia polyacantha crece en muchos estados de EE.UU., y tiene el nombre común de llanuras, nopal. Esta especie tiene cinco variedades diferentes, con estos normalmente teniendo nopales verdes, frutas rojas y flores amarillas. Otras especies incluyen la opuntia basilaris, comúnmente conocida como nopal cola de castor, y la Opuntia ammophila, que también lleva el nombre más descriptivo la lengua del diablo.

Especies cultivadas

Los nopales utilizados para la alimentación normalmente provienen del cultivo del nopal, con granjas comúnmente cultivando la Opuntia ficus-indica para este fin. Esta planta también se conoce con el nombre de tuna, y por lo general tiene grandes nopales verdes, flores rojas o amarillas y frutos rojos/púrpuras. El cultivo de otras especies se centra más en la belleza de los nopales y flores con fines ornamentales. Esto incluye la opuntia engelmannii, con esta especie comúnmente conocida como cactus de manzana, y con seis variedades nombradas.

Especies sin espinas

Algunas plantas de nopal pueden crecer con nopales sin espinas. Ejemplos de estas incluyen la opuntia ellisiana, que tiene el nombre común de lengua de tigre. Esta planta es originaria de Texas, y los grandes nopales verdes crecen sin espinas. Ellos pueden tener algunas de las gloquidias más pequeñas, aunque éstas tienden a ser poco desarrolladas.

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