Tipos de partículas radioactivas

Escrito por j.t. barett | Traducido por eva ortiz
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Tipos de partículas radioactivas
Los elementos tales como el uranio emiten varios tipos de partículas radiactivas. (Stockbyte/Stockbyte/Getty Images)

Todos los átomos tienen un núcleo de protones y neutrones rodeados por una nube de electrones. Los átomos de algunos elementos, tales como el torio, el uranio y el radón, son inestables. Sus núcleos expulsan varios tipos de partículas, y los átomos se convierten en diferentes elementos en el proceso. Las partículas radiactivas se clasifican en varios tipos distintos, tres de los cuales los científicos llaman alfa, beta y gamma, por las tres primeras letras del alfabeto griego.

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Alfa

Una partícula alfa es un grupo que contiene dos neutrones y dos protones. En comparación con otros tipos de partículas radiactivas, las alfas son muy pesadas, y a pesar de que se despegan de un núcleo a alta velocidad, un trozo de papel puede detenerlas. La partícula alfa y el núcleo de helio son la misma cosa, de hecho, todo el helio en la Tierra comenzó como partícula alfa de minerales radiactivos ubicados en la profundidad del suelo.

Beta

A veces, en un átomo radiactivo, un neutrón se descompone, convirtiéndose en un protón y un electrón energético, llamado partícula beta. El protón permanece en el núcleo y la partícula beta sale como una forma de radiación. Las partículas beta son miles de veces más ligeras que las alfas, y penetran más profundamente en la materia. Se necesitan unos pocos milímetros de metal para detener una partícula beta.

Algunos elementos radiactivos absorben las partículas beta en una reacción llamada desintegración beta inversa. Aquí, un protón absorbe una partícula beta y se convierte en un neutrón.

Gamma

Los elementos radiactivos emiten partículas de luz llamadas fotones gamma. Los fotones gamma llevan diferentes cantidades de energía, dependiendo del núcleo que los produjo. A diferencia de las partículas alfa y beta, las gammas tienen masa normal. Penetran muy profundamente a través de la mayoría de los materiales, unos pocos centímetros de plomo o concreto absorberán la mayor parte de la radiación gamma.

Neutrones

Los elementos como el plutonio y el uranio emiten neutrones. Los neutrones individuales tienen alrededor de un cuarto de la masa de una partícula alfa. Los átomos de uranio por lo general producen dos o tres neutrones a la vez. Un átomo de uranio vecino podría absorber uno y por lo tanto dar dos de sus propios. Si esta reacción se produce con bastante frecuencia, el ciclo se acelera en una reacción en cadena. Una planta de energía nuclear, usando uranio de grado combustible, tiene una reacción en cadena que genera calor controlado. Una bomba nuclear tiene uranio altamente purificado; causa una reacción en cadena descontrolada que produce una explosión.

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