Usos y abusos de los recursos hídricos

Escrito por scott johnson | Traducido por patricia a. palma
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Usos y abusos de los recursos hídricos
El riego en la agricultura representa casi el 70% del consumo de agua a nivel mundial. (Jupiterimages/Photos.com/Getty Images)

En todo el mundo, las economías crecen y las poblaciones han provocado crecientes problemas de escasez de agua. Los seres humanos utilizan el 50% de toda el agua dulce de la superficie. La sobreexplotación, el desperdicio excesivo y la contaminación del agua han provocado que muchos recursos de uso humano estén agotados y los ecosistemas acuáticos se encuentren dañados. Debido a que los suministros de agua ya están estresados ​​y la necesidad de ésta aumenta, es probable que la escasez de agua se convierta en un problema mundial cada vez más grave.

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Categorías de uso de agua

En los Estados Unidos, aproximadamente la mitad del consumo de agua fresca es para la producción de energía eléctrica, principalmente para plantas de enfriamiento. La agricultura utiliza un tercio del agua que se consume en los Estados Unidos pero, a nivel mundial, representa casi el 70% del consumo de agua. El uso del agua pública en los Estados Unidos representa sólo el 11% del total, con un uso industrial de un 5%. Si bien es importante que las personas cuiden este recurso, es posible ahorrar agua a través de procesos agrícolas y de producción de alimentos más eficientes.

Sobreexplotación

Estados Unidos es, con mucho, el mayor consumidor de agua en el planeta; una persona promedio utiliza alrededor de 175 galones (662 litros) de agua por día para beber, en su higiene o usar en la cocina y el baño. Esta cantidad se dispara a más de 4.000 galones (15.141 litros) por día cuando se suman las necesidades de producción agrícola y alimentación. Es interesante observar que el uso de agua es más alta en las regiones más áridas del país. Como consecuencia de ello, los acuíferos y embalses se están reduciendo en la mayor parte de los Estados Unidos. A nivel mundial, una de cada cinco personas se enfrentan a la escasez de este recurso. En los lugares donde el agua es escasa, los recursos son casi siempre sobreexplotados.

Desperdicio de agua

Gran parte de la sobreexplotación de los recursos hídricos se debe a que se desperdicia mucha agua. Alrededor del 95% del agua para uso doméstico se va por el desagüe. Un 60% de las aguas destinadas al riego de cultivos no llega a estos. De acuerdo el profesor David Pimentel, de Cornell University, un kilo de pan de trigo requiere de 250 galones (946 litros) de agua, usando prácticas agrícolas, para la fecha de esta publicación. El mayor potencial para la conservación de agua a nivel mundial radica en la mejora de las tecnologías de riego y la aplicación de sistemas más eficientes de la manera más amplia posible.

Contaminación del agua

La suciedad en el agua contamina el suministro de agua dulce, lo que hace que ésta no sea apta para el consumo humano. La contaminación también destruye los ecosistemas necesarios para mantener los recursos de agua dulce viables. En los Estados Unidos, el 40% de los ríos occidentales están contaminados por residuos mineros. La contaminación procedente de instalaciones industriales incluye mercurio, asbesto, plomo, azufre, cianuro, y productos petroquímicos. La contaminación agrícola contiene altos niveles de nitrógeno y fósforo, los que pueden conducir a la proliferación de algas tóxicas. Prácticamente todos los ríos cercanos a las áreas agrícolas, especialmente con drenajes más grandes, sufren de una grave escorrentía agrícola.

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