Usos del carbonato de zinc

Escrito por noel lawrence | Traducido por mila guevarian
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Usos del carbonato de zinc
El zinc suele ser utilizado como capa protectora sobre objetos de hierro y acero. (zinced screws image by amlet from Fotolia.com)

El carbonato de zinc (ZnCO3), que normalmente recibe el nombre de smithsonita, es un mineral que contiene el metal zinc. Debe su nombre a James Smithson, un científico inglés que dedicó su fortuna a la creación del museo Smithsonian de Washington DC. Este mineral tiene diversos usos en el cuidado de la salud, la metalurgia, la electrónica y la construcción.

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Historia

Antes de que apareciera Robert Smithson, los mineros andaban muy confundidos con un mineral que era conocido como calamina. Ocurría que de ciertas variedades de calamina se podía extraer zinc, mientras que de otras que parecían idénticas no era posible. Smithson descubrió que en realidad la calamina comprendía a dos sustancias diferentes: el carbonato de zinc (smithsonita), que era una buena fuente de zinc, y el silicato de zinc (hemimorfita), que no lo era en absoluto. Este descubrimiento, además de suponer un gran beneficio para los mineros, sirvió para reunir las ciencias de la química y la mineralogía, dos disciplinas que habían estado prácticamente separadas en el siglo XIX.

Zinc

El uso más importante que se le da al carbonato de zinc es precisamente la extracción que se hace del metal de zinc a partir del mineral. El zinc es un elemento metálico de color gris azulado, resistente a la corrosión producida por el aire y el agua, y un buen conductor de la electricidad. Suele utilizarse como capa protectora sobre objetos de hierro y acero para evitar que se oxiden. En aleación, puede ser empleado en pinturas, productos químicos y aplicaciones agrícolas. También se encuentra en las pilas secas, pantallas de televisión y luces fluorescentes. Las principales refinerías de zinc se encuentran en Estados Unidos, Canadá, Australia, México y Perú.

Joyería

El uso de la smithsonita como tal suele ser ornamental. Cuando se pule para convertirla en piedra preciosa, muestra un hábito globular de azul a verde con un brillo ligero. Con frecuencia, las impurezas de cobre aumentan el atractivo del mineral. En el mercado de las joyas, los vendedores suelen referirse a la smithsonita como "bonamita", a la que en ocasiones se la identifica erróneamente con el jade. Pero el verdadero jade no guarda relación alguna con la smithsonita.

Salud

El zinc es un mineral esencial para toda la vida animal, incluida la humana. Además de permitir al cuerpo procesar la comida y los nutrientes, interviene en el funcionamiento de las enzimas clave. Es también necesario para la maduración sexual, el buen estado de la piel y el crecimiento de los huesos. Además, el carbonato de zinc juega un papel importante en la medicina china. La smithsonita puede ser utilizada para tratar problemas de estómago o hígado. El mineral no debe ser ingerido y, además, el tipo a utilizar y su dosis tendrán que ser determinados por un profesional experimentado. Aunque no se conocen interacciones de fármacos con la smithsonita, su seguridad aún no ha sido evaluada por las organizaciones líderes en medicina herbal.

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