¿Cómo se utiliza la evaporación para separar una mezcla?

Escrito por richard beglan | Traducido por florencia kushidonchi
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¿Cómo se utiliza la evaporación para separar una mezcla?
La destilación se utiliza en la preparación de agua muy pura. (Jupiterimages/Photos.com/Getty Images)

El proceso de separación de una mezcla de compuestos utilizando la evaporación es conocido como destilación. Ésta puede emplearse para separar un solvente volátil de un sólido o líquido no volátil. En las escalas de laboratorio e industria, la destilación se utiliza para separar una variedad de compuestos, como hidrocarbonos desde aceite crudo a gases del aire. La destilación también se utiliza en la desalinización del agua marina para producir agua potable.

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El principio básico de la destilación

La destilación se utiliza para separar químicamente compuestos similares y no reactivos. Aumentar gradualmente la temperatura de una mezcla líquida resultará en la evaporación de compuestos de diferentes temperaturas de ebullición. Después de la evaporación, el vapor se conduce hacia un condensador que está siendo enfriado con agua fría. Esto hace que el vapor se condense como líquido, que luego fluye hacia un recipiente colector como destilado.

Ejemplos de destilación de laboratorio

La destilación se utiliza para purificar un reactivo eliminando toda impureza indeseada y volátil. Los solventes con puntos de ebullición bajos, como el éter dietílico, pueden eliminarse usando un condensador enfriado con agua. Los compuestos con puntos de ebullición más elevados no requieren un enfriamiento especial: los líquidos que se evaporan a más de 280 grados Fahrenheit (137,8 grados Celsius) se condensan mediante un condensador de aire, que es un tubo de vidrio que permite que el aire fluya alrededor del condensador. A veces, el punto de ebullición de una impureza será cercano al punto de descomposición del producto deseado. En tales casos, se utiliza la reducción de la presión o la destilación de vapor. La presión reducida dentro del aparato hace que la impureza o solvente se evapore a una temperatura inferior, evitando la descomposición del producto.

Desalinización del agua marina

Aunque la mayor parte de la superficie terrestre está cubierta de agua, el contenido muy elevado de sal en el agua marina hace que no sea adecuada para el consumo o la irrigación. En un intento de resolver los problemas de escasez de agua, muchos países afectados por sequías han recurrido al uso de la desalinización del agua marina. El proceso de destilación súbita multietapa (MSF, por sus siglas en inglés) elimina la sal del agua marina mediante la aplicación de varias etapas de calentamiento y condensación.

Aplicaciones industriales de la destilación

Las dos aplicaciones industriales más comunes de destilación son la separación de hidrocarbonos de los aceites crudos y los gases que componen el aire. Los hidrocarbonos se producen mediante un proceso denominado destilación fraccionada. El aceite crudo o petróleo se calienta hasta hervir fracciones de hidrocarbonos cada vez más pesadas. Las fracciones más livianas, incluyendo el propano y el butano, se utilizan como combustibles domésticos. Los compuestos de peso mediano incluyen la gasolina y el querosén utilizados respectivamente, como combustibles de automóviles y aviones. Los compuestos más pesados siguientes se utilizan como combustibles diésel para trenes y vehículos de transporte de mercancías, o como aceites de calefacción pesados. Los compuestos más pesados se utilizan para el sellado o la pavimentación, o se descomponen en compuestos más livianos mediante un proceso llamado craqueo (o cracking).

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