Cultura y ciencia

¿Para qué se utiliza el mercurio (Hg)?

Escrito por carolyn laroche | Traducido por alejandro schaller
¿Para qué se utiliza el mercurio (Hg)?

El mercurio se hallaba habitualmente en todos los termómetros.

thermometer image by Dron from Fotolia.com

El mercurio (también conocido por su símbolo químico Hg) es el único metal que existe bajo la forma de líquido a temperatura ambiente. Esta propiedad importante lo torna un elemento muy útil para muchos usos diferentes. Debido a que el mercurio es un metal pesado muy tóxico para los seres humanos, sus usos son regulados y controlados por razones de salud y seguridad.

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Termómetros

El mercurio ha sido utilizado en los termómetros durante varios siglos, aunque ahora está siendo desplazado y reemplazado por líquidos mucho menos tóxicos, tales como el alcohol. Es un líquido ideal para los termómetros debido a sus propiedades de expansión térmica en comparación con el comportamiento del vidrio que lo contiene. Responde mucho más rápido que el vidrio bajo la influencia de energía calórica. Cuando es calentado, el mercurio se expande relativamente más rápido y parejo, permitiendo que se eleve dentro del tubo de vidrio para indicar la temperatura externa.

Barómetros

Un barómetro es un dispositivo simple desarrollado hace varios siglos para medir la presión del aire. Las primeras variedades consistían en un tubo de vidrio lleno de mercurio e invertido dentro de un reservorio de mercurio. Un segundo tubo de vidrio vacio también estaba invertido dentro del reservorio. A medida que la presión del aire hacía fuerza dentro del tubo vacio, desplazaba una pequeña cantidad relativa de mercurio dentro del otro tubo. La medición de este desplazamiento brindaba una medida de la presión del aire, que está indicada ya sea en pulgadas de mercurio o milímetros de mercurio.

Baterías

La batería de mercurio se desarrolló por primera vez durante la segunda guerra mundial, cuando se torno prioritario contar con baterías de mejor rendimiento. La batería seca de mercurio podía resistir altas temperaturas y condiciones de elevada humedad. También tenía un vencimiento más prolongado y mayor eficiencia. Las baterías de mercurio han sido en su mayoría eliminadas gradualmente del uso debido a su toxicidad una vez usadas.

Otros usos

El mercurio ha tenido muchas aplicaciones industriales útiles. Debido a que posee un punto de ebullición mucho mayor que el del agua, el vapor de mercurio es utilizado en turbinas debido a que es mucho más eficiente que el vapor de agua. La industria electrónica utiliza el mercurio en varios tipos de interruptores. Los fabricantes de productos químicos utilizan el mercurio para producir compuestos tales como el hidróxido de cloro y sodio. Hasta muy recientemente, el mercurio también fue un componente frecuente en las amalgamas dentales. Sin embargo, debido a temas de salud los dentistas rara vez utilizan este tipo de amalgama.

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