¿La vainilla proviene de una vaina o de una flor?

Escrito por cynthia myers | Traducido por maria eugenia gonzalez
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¿La vainilla proviene de una vaina o de una flor?
Las vainas de vainilla contienen cientos de semillas. (Jupiterimages/Photos.com/Getty Images)

La vainilla le da sabor a la crema helada y al chocolate caliente, agrega fragancia a los perfumes y velas y es uno de los saborizantes más populares que se venden a los pasteleros domésticos. Aunque mucha de la vainilla utilizada hoy en día proviene de laboratorio, muchas personas aún valor el sabor complejo de la vainilla natural de la planta. La vainilla es difícil de cultivar, lo que la hace la segunda especia más caras, detrás del azafrán.

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Historia

Loa aztecas y otros nativos de América del Sur usaban la vainilla como saborizante para comida y bebida. Cortez llevó el sabor a Europa en 1518, donde la nobleza imitó a los aztecas y mezcló la vainilla con chocolate para hacer una bebida de cacao caliente. Durante siglos, América del Sur siguió siendo el único lugar en el mundo donde crecía la vainilla, debido a que era el único lugar donde vivía la abeja que polinizaba las flores. En 1848, un chico esclavo descubrió una forma de polinizar la vainilla a mano, y hoy la planta se cultiva en países ecuatoriales de todo el globo. La polinización a mano hace que la vainilla sea un cultivo trabajoso, y por lo tanto costoso. La mayor parte de la vainilla que se usa en extractos y como fragancia proviene de Madagascar y Reunión, que producen el 70 por ciento de lo que se cultiva en el mundo.

Plantas

La planta de vainilla es una trepadora, algunas veces conocida como orquídea vainilla, que crece en bosque tropicales. La planta crece en los troncos de los árboles, a alturas de hasta 50 a 75 pies (15 a 22,5 metros). Cada flor dura solo un día. Si la flor no es polinizada en ese momento, se marchita y se cae de la planta. Si es polinizada, produce una vaina larga. Una planta saludable puede producir hasta 100 vainas al año. Las vainas comienzas siendo verdes, pero gradualmente se ponen marrones. Cada una contiene cientos de semillas negras pequeñas.

Vainilla de vainas

El sabor de la vainilla proviene de las vainas. Éstas contienen semillas y una resina oleosa alrededor de las mismas. Para hacer vainilla, los cultivadores secan las vainas esparciéndolas y las mezclan con alcohol y extracto de vainillín. La Administración de Alimentos y Medicamentos regula la composición de la vainilla en los Estados Unidos. Debe contener al menos 13,35 onzas (380 gramos) de vainas de vainillas secas molidas por galón (4 litros) y al menos 35 por ciento de alcohol.

Usos

El extracto de vainilla se usa para dar sabor a pasteles, galletas, tartas, bebidas sin alcohol y dulces. Es el sabor más popular de crema helada. Como fragancia, es un ingrediente en perfumes, aerosoles y velas. En aromaterapia, la vainilla es considerada una esencia calmante.

Hacer vainilla

Puedes hacer vainilla en casa remojando tres vainas en una pinta (470 cc) de vodka durante seis semanas o más. Gradualmente el vodka tomará el característico color dorado de la vainilla. Puedes cortar las vainas remojadas para agregar a recetas, o ponerlas en un bol con azúcar para hacer azúcar de vainilla.

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