Ventajas y desventajas de los combustiles alternativos

Escrito por michael hinckley | Traducido por ehow contributor

Existe un debate en torno a la producción y uso de fuentes de combustible alternativas que tiene a científicos y activistas discutiendo de ambos lados del asunto. Es importante que en nuestra sociedad moderna entendamos cuáles son las ventajas y las desventajas de utilizar combustibles alternativos para impulsar nuestro estilo de vida.

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El etanol es un alcohol a base de granos que se ha estado utilizando como suplemento en la producción del petróleo desde la década del 70. El etanol es un hidrocarburo líquido, similar a la gasolina, por lo cual se considera un buen reemplazante de esta. Las ventajas del etanol son que es un recurso renovable, se produce dentro del país y presenta una combustión más limpia que el petróleo. Dado que el etanol deriva de granos, y estos son muy abundantes en los Estados Unidos, el argumento consiste en que los granos sobrantes deberían ser convertidos en etanol para que el país deje de depender del petróleo importado. Sin embargo, la desventaja del etanol es que producirlo es muy costoso en comparación con la gasolina (un galón de etanol cuesta el triple que uno de gasolina). Además, las prácticas actuales de agricultura dependen mucho de los fertilizantes a base de petróleo, disminuyendo así el valor del etanol como energía alternativa.

El hidrogeno es el elemento más abundante en el universo. Es lo que hace que las estrellas entren en combustión y está presente en todas las formas de vida. Los automóviles de celdas de combustible han sido promocionados como el siguiente paso en la tecnología motriz y de transporte. La ventaja del hidrógeno es que se encuentra en relativa abundancia en el planeta teniendo en cuenta que el 70% de la superficie terrestre está cubierta de agua. El hidrógeno contiene mucha energía en su forma elemental y al introducir oxígeno y calor o una chispa eléctrica, crea calor y agua. No existen emisiones a base de carbono asociadas al uso de celdas de hidrógeno y el único subproducto es el agua. La desventaja del hidrógeno como combustible alternativo es la dificultad para producirlo. Para extraer gas hidrógeno del agua, esta debe ser purificada, después, se la debe someter a una fuerte descarga eléctrica y luego de eso, el gas debe ser captado y almacenado en un contenedor sellado de un material no conductor para prevenir explosiones accidentales.

El biodiésel es un combustible similar al etanol que se obtiene a partir de productos comestibles o vegetales pero que requiere de menos procesamiento. El biodiésel tiende a quemarse de forma más limpia que el petróleo y podría obtenerse con bastante facilidad teniendo en cuenta la gran cantidad de alimentos y plantas disponibles en la actualidad. La ventaja del biodiésel es que requiere una modificación mínima de la tecnología diésel existente. Esto significa que todos los vehículos diésel pueden funcionar con combustible biodiésel sin necesidad de utilizar equipos especiales. Otra ventaja del biodiésel es la abundancia de las posibles fuentes. Por ejemplo, hay quienes han convertido aceite de freír usado en combustible biodiésel para hacer funcionar sus vehículos. La desventaja de este combustible es similar a la del etanol y es que las prácticas actuales de agricultura dependen demasiado de los fertilizantes petroquímicos como para posibilitar una verdadera independencia del petróleo. Además, el uso de materiales vegetales no comestibles produce menos que las fuentes de base comestible, lo que significa que los comestibles deberían ser convertidos en biodiésel en lugar de ser consumidos como alimento.

El metanol es una forma licuada del metano, un hidrocarburo gaseoso presente en la naturaleza que se produce por descomposición. Actualmente, el metano se quema como gas residual en las plataformas de extracción de petróleo, minas de carbón, vertederos y plantas de tratamiento de aguas residuales. La ventaja del metano, y el metanol derivado, es que existe en grandes cantidades. La extracción de petróleo, la minería de carbón y la descomposición de materiales orgánicos producen metano. Al ser un hidrocarburo similar al propano y al petróleo, el metano es un poderoso gas explosivo que fácilmente podría reemplazar al petróleo sin pérdida de potencia ni importantes modificaciones de las tecnologías. Lo desventajoso del metanol es el proceso por el cual el metano es transformado en líquido a temperaturas normales: el metano se mezcla con gas natural y gasolina trasformando así, el metano en metanol. Pero la necesidad de utilizar gasolina no libera totalmente a los Estados Unidos del uso del petróleo. Por eso, la categoría de "alternativo" se presta a debate. Además, el proceso de obtención, almacenamiento y conversión del metano es prohibitivamente costoso comparado con la gasolina.

Los vehículos eléctricos usan varias baterías recargables para impulsar sus sistemas y mover el automóvil por las rutas de Norteamérica. Normalmente, los automóviles eléctricos, cuando no están en uso, se enchufan para recargar las baterías. La ventaja de la electricidad es que no produce residuos al ser utilizada. Los automóviles eléctricos no tienen caño de escape, los cuales emiten muchos tipos de gases y residuos dañinos para la atmósfera. Además, la electricidad se produce nacionalmente y no puede ser importada con fines gananciales, lo cual eliminaría la dependencia de Estados Unidos del petróleo importado. Sin embargo, los vehículos eléctricos tienen también muchas desventajas. Primero, la autonomía de estos autos es muy limitada. Por lo general, la autonomía más alta de un automóvil eléctrico en la actualidad es de unas 200 millas. Además, la recarga del vehículo es relavimente lenta, lo cual es muy poco práctico para viajes de larga distancia. Finalmente, dado que la mayor parte de la electricidad generada en los Estados Unidos proviene del carbón, un combustible fósil, la creciente demanda de millones de vehículos eléctricos aumentaría la demanda de electricidad. A su vez, esto incrementaría la demanda de gases residuales a base de carbono, lo cual contrarrestaría los beneficios de los automóviles eléctricos.

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