Salud

Ventajas y desventajas del uso de la energía nuclear en medicina

Escrito por patrick stothers kwak | Traducido por eva ortiz
Ventajas y desventajas del uso de la energía nuclear en medicina

John Foxx/Stockbyte/Getty Images

Los isótopos radiactivos son un subproducto de la generación de energía nuclear en las centrales nucleares. Desde el descubrimiento de la medicina nuclear en 1950, el uso de isótopos en diagnósticos por imágenes y en tratamientos se ha incrementado dramáticamente. Los isótopos radiactivos que son relativamente inocuos para el cuerpo se usan para ver el interior del cuerpo humano. Se usan en procesos por imágenes que le permiten a los médicos determinar el estado de los órganos internos de un individuo. Las células que se dividen rápidamente son las más susceptibles a ser dañadas por la radiación. En consecuencia, numerosos tipos de cáncer son tratados con radiación controlada para detener el crecimiento de las células cancerígenas.

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Ventaja: útiles para realizar diagnósticos

Los isótopos radiactivos que son relativamente inocuos para el cuerpo se usan para ver el interior del cuerpo humano, permitiendo a los médicos ver los órganos internos y detectar problemas de salud potenciales más rápido. Los isótopos pueden administrarse oralmente, en forma inyectable o por inhalación. Una vez en el cuerpo, los isótopos emiten una pequeña cantidad de radiación que puede ser leída por una cámara. Una computadora une todos los puntos captados por la cámara para formar una imagen coherente. El diagnóstico por imágenes con isótopos radiactivos se usa en más de 10000 hospitales en todo el mundo y se ha vuelto una herramienta invaluable en la detección de enfermedades.

Ventaja: útiles en los tratamientos

La radiación también puede ser usada en el tratamiento de ciertas enfermedades, particularmente del cáncer. Cuando las células se replican rápidamente (como lo hacen las células cancerígenas) se vuelven más susceptibles a la radiación. Al atacar un área específica dentro del cuerpo con una dosis controlada de radiación, las células cancerígenas pueden ser eliminadas dejando el resto del tejido intacto. Esto se puede lograr usando una maquina que envía rayos de radiación (usualmente gamma) a un punto específico del cuerpo o a través de la inserción de isótopos nucleares.

Desventaja: puede tener efectos secundarios negativos

Una desventaja de la terapia de radiación es el daño colateral que inevitablemente se causa al tejido adyacente. Aunque los avances en medicina han hecho que los métodos de ataque y aplicación de radiación seas más precisos, es imposible administrarla en el tejido cancerígeno sin dañar los tejidos saludables cercanos. Esto puede resultar en efectos secundarios de leves a severos para el paciente, dependiendo del nivel del tratamiento.

Desventaja: contribuye a la demanda de energía nuclear

Aunque la mayoría de lo isótopos nucleares vienen de reactores de investigación, su uso contribuye a la demanda y a la existencia de la industria de la energía nuclear. La energía nuclear sigue siendo controversial ya que perduran las preocupaciones por la seguridad de las personas y el impacto medioambiental. Si no se aplican medidas de seguridad estrictas, una fisión puede volverse inestable e incontrolable (resultando en la liberación de material radiactivo del núcleo del reactor y, en el peor de los casos, en un colapso). Estos eventos tienen impactos duraderos en la población y en el medio ambiente.

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