Cultura y ciencia

Ventajas y desventajas del gas hidrógeno

Escrito por alex saez | Traducido por enrique pereira vivas
Ventajas y desventajas del gas hidrógeno

El hidrógeno está llegando rápidamente a la vanguardia como una fuente de combustible, pero hay algunas imperfecciones.

Jupiterimages/Photos.com/Getty Images

A medida que los combustibles fósiles siguen disminuyendo, la necesidad de energías alternativas es cada vez más fuerte. El gas hidrógeno como fuente de energía es cada vez más popular en los últimos años y los esfuerzos para perfeccionar la tecnología están en curso. Conocer las ventajas y desventajas del uso del gas hidrógeno es importante si deseas entender el futuro de las energías renovables.

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Usos del hidrógeno

Como combustible, el hidrógeno se aprovecha utlizando dos métodos: las pilas de combustible y la combustión interna. Las pilas de combustible son como las baterías. El oxígeno del aire interactúa con el gas hidrógeno en las pilas de combustible. Esta reacción genera electricidad que puede alimentar a los automóviles. La combustión interna funciona de una manera similar a un vehículo de gas. Al igual que con un vehículo convencional, el motor enciende el combustible de hidrógeno en su interior para producir energía.

Ventajas de las celdas de combustible

La mayor ventaja de las celdas de combustible es su falta de impacto en el medio ambiente. Las celdas de combustible de hidrógeno no emiten gases de efecto invernadero. Esto significa una reducción significativa de la contaminación, especialmente del smog creado por los óxidos de nitrógeno. Las celdas de combustible son también más eficientes que los motores de combustión de hidrógeno. Por último, las celdas de combustible producen electricidad de manera eficiente con relativamente poco ruido.

Desventajas de las celdas de combustible

Si bien la tecnología de la celda de combustible es prometedora, hay algunas cuestiones que deben abordarse antes de que se conviertan en la corriente principal. Las celdas de combustible son extremadamente caras. A pesar de su eficiencia, las celdas de combustible tienen un rango limitado en comparación con los motores convencionales, porque no pueden almacenar más energía. Por ejemplo, un vehículo de celda de combustible como el Honda Clarity tiene un alcance máximo de 354 millas (569,69 m). El Honda Civic Hybrid, por otro lado, puede viajar 650 millas (1.046,04 km) antes de necesitar un relleno. A partir de 2007, el Clarity puede ser alquilado por US$600 al mes, pero la compra de uno por adelantado no es una opción debido a sus costos de producción. Aunque se especula acerca de la cantidad exacta, Honda no ha estado dispuesto a revelar los números. Sin embargo, el público objetivo de Clarity son los hogares con ingresos de al menos US$150.000 al año. Compara esto con el costo de un Civic Hybrid, que tiene un costo de US$23.950 a partir de 2011. Con un mercado tan pequeño, cambiar todos los vehículos con celdas de combustible se haría inalcanzable para la mayoría de la gente, por lo que los vehículos de celda de combustible no son producidos en masa en la misma medida que los vehículos de gasolina. En resumen, a partir de abril de 2011, la tecnología es todavía bastante nueva, así que se necesitará más tiempo para perfeccionarla y para reducir los costos de producción.

Ventajas de la combustión interna

Los motores de combustión interna de hidrógeno también son ventajosos. Por un lado, se benefician de una tecnología familiar, haciéndolos más fáciles de diseñar y de construir. Estos motores también son más baratos que las celdas de combustible. Por último, los motores de hidrógeno son mucho mejores para el medio ambiente que sus homólogos de gasolina, lo cual reduce significativamente el smog y otros contaminantes. Los vehículos que utilizan los motores de combustión de hidrógeno no se basan únicamente en hidrógeno. En cambio, actúan como híbridos. Los vehículos como el Mazda RX-8 combinan el hidrógeno y la gasolina por separado. Las fuentes de combustible se pueden alternar mediante el uso de un interruptor. Aunque estos diseños son muy innovadores, son vistos como un modelo de transición hasta que las celdas de combustible sean más baratas y más convencionales.

Desventajas de la combustión interna

Hay dos desventajas principales a los diseños de combustión interna. En primer lugar, no son tan eficientes como las celdas de combustible. Dado que la gasolina se utiliza para hacer frente a los problemas de eficiencia, estos vehículos todavía emiten óxidos de nitrógeno, aunque en menor cantidad. Una desventaja importante del gas hidrógeno en cualquiera de las formas es que para su proceso de extracción se requiere energía a partir de combustibles fósiles, lo que resulta en al menos cierto grado de contaminación.

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