Ventajas y desventajas de la minería a cielo abierto

Escrito por patrick stothers kwak | Traducido por eva ortiz
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Ventajas y desventajas de la minería a cielo abierto
Las minas abiertas permiten el uso de máquinas de gran tamaño. (Jupiterimages/liquidlibrary/Getty Images)

La minería a cielo abierto es un tipo de extracción de minerales o roca que no necesita un túnel en la tierra. Cuando un mineral o roca deseada está cerca de la superficie, las empresas suelen optar por la minería a cielo abierto, debido a sus menores costos y mayor eficiencia. Los pozos abiertos normalmente se cavan en niveles y con paredes en ángulo para reducir el riesgo de colapso o caída de rocas. Estos agujeros pueden tener decenas de kilómetros de ancho y miles de metros de profundidad. Generalmente estos pozos aumentan de tamaño hasta que los minerales deseados se agotan o el coste de la extracción se hace demasiado grande.

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Ventaja: extracción fácil

La mayor ventaja de la minería a cielo abierto es la proporción relativamente baja de costos de extracción. Las minas a cielo abierto se eligen cuando los depósitos de minerales valiosos se encuentran debajo de la superficie y donde la sobrecarga (superposición de roca o tierra) es relativamente delgada. Esto significa que no se requiere una extensa red de túneles y costosos soportes estructurales. Por otra parte, los camiones grandes pueden entrar en una mina a cielo abierto, lo que permite una transición más eficiente desde la extracción hasta su procesamiento.

Ventaja: condiciones de trabajo más seguras

Como la minería a cielo abierto no requiere infraestructura subterránea, las tasas de lesiones entre los trabajadores son mucho más bajas. Los derrumbes son virtualmente eliminados como riesgos, y la acumulación de gases tóxicos, que pueden causar explosiones repentinas o contribuir a las enfermedades crónicas, no se producen.

Ventaja: beneficios para el consumidor

La minería a cielo abierto es significativamente menos costosa que la minería subterránea. Los ahorros en infraestructura y mano de obra se trasladan al comprador de materiales extraídos y, eventualmente, al consumidor.

Desventaja: contaminación ambiental

Al igual que con todas las formas de extracción de minerales a gran escala, la minería a cielo abierto puede tener un impacto negativo sobre el medio ambiente y los ecosistemas. La eliminación de la sobrecarga destruye el paisaje pre-existente y contribuye a la erosión. Por otra parte, los productos químicos utilizados para el tratamiento de los minerales extraídos (por ejemplo, el cianuro que se utiliza para tratar el mineral de oro) a veces pueden fugarse en los sistemas de suelos y aguas circundantes. La minas a cielo abierto también requieren numerosas carreteras y una infraestructura de producción o tratamiento.

Desventaja: riesgos para la salud humana

Las piletas de residuos son grandes cuerpos de agua que contienen residuos que quedan después de la extracción y el tratamiento de minerales. El agua contaminada se encuentra en estos estanques, que generalmente están recubiertos con un material impermeable, hasta que el agua se evapora y los contaminantes sólidos pueden eliminarse. Sin embargo, estas piletas de residuos no siempre pueden contener estos residuos si no están bien construidas o mantenidas. Esto puede generar que los contaminantes se filtren hacia los sistemas de suelo o la superficie local y el agua subterránea. La exposición a muchos de los productos químicos utilizados en la minería puede causar problemas de salud tanto inmediatos como crónicos.

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