Las ventajas en la extracción de hierro de magnetita frente a la de hematita

Escrito por jessica korcok | Traducido por juan guaresti
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Las ventajas en la extracción de hierro de magnetita frente a la de hematita
Tanto en la magnetita como en la hematita, la extracción de hierro comúnmente ocurre dentro de un alto horno. (John Foxx/Stockbyte/Getty Images)

La industria minera mundial extrae hierro de ambos minerales: hematita y magnetita. La hematita es un mineral natural de envío directo con alto contenido en hierro que lo hace una opción ideal para la extracción. En contraste, la magnetita tiende a contener niveles bajos de hierro, lo que resulta en la necesidad de concentrar el contenido, complicando el proceso de extracción. Sin embargo ofrece ventajas significativas sobre las hematitas para la extracción de hierro.

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Magnetismo

Después de la extracción, el mineral debe someterse a beneficicación. Éste es un término amplio que se refiere a diferentes tipos de procesos utilizados por los mineros para eliminar cualquier impureza y concentrar el hierro. Según la Agencia de Protección Ambiental, el proceso de beneficio más común es la separación magnética, la cual se utiliza en más de 90 por ciento del hierro extraído en los Estados Unidos. La separación magnética elimina las impurezas no magnéticas del mineral mediante fuerza magnética. La magnetita es naturalmente un metal muy magnético y es idealmente adecuado para la separación magnética. La hematita, sin embargo, es sólo débilmente magnética, lo que hace a la separación magnética relativamente ineficiente. A partir de 2008, la Oficina de Minas denominó a la separación magnética de la hematita como "antieconómica". Las cualidades magnéticas de la magnetita ofrecen una clara ventaja financiera sobre la hematita para la extracción de hierro.

Concentración

En su presentación, "Lo que usted necesita saber sobre el beneficio de los minerales de hierro de bajo grado", Sean O'Donnell señala que el mineral hematita de envío directo contiene entre el 58 y el 65 por ciento de hierro. La magnetita natural contiene entre 20 y 30 por ciento de hierro. Sin embargo, después de la concentración, la magnetita contienen más hierro que la hematita, con concentraciones esperadas que varían entre el 68 y 70 por ciento. Por lo tanto, el potencial para una mayor concentración de hierro es otra razón para preferir la magnetita sobre la hematita para la extracción de hierro.

Impurezas

Cuando se compara con la hematita, la magnetita concentrada tiende a contener cantidades menores de impurezas. La hematita a menudo contiene cantidades significativas de sílice, fósforo, óxidos de azufre, óxido de aluminio y manganeso. La presencia de estas impurezas en depósitos de hematita puede aumentar significativamente el coste de la extracción de hierro y de la beneficiación. La magnetita concentrada contiene pocas impurezas y es particularmente baja en óxidos de alúmina, manganeso y fósforo. Dado que las impurezas pueden ser costosas de eliminar, las pocas impurezas de la magnetita ofrecen otra razón para preferirla.

Disponibilidad

El suministro mundial de los depósitos de hematita está disminuyendo rápidamente debido a la popularidad de las hematitas en la extracción de hierro. En 2008, los tres miembros más importantes de la industria minera, Asia Hierro Holdings Ltd, Atlas Iron Ltd, y Gindalbie Metals Ltd, emitieron un comunicado conjunto explicando que el suministro mundial de hematita era incapaz de seguir el ritmo de la creciente demanda de acero en naciones como China y la India debido a su rápido proceso de industrialización. Como la hematita es incapaz de satisfacer la demanda mundial, la magnetita se ha convertido en una alternativa viable.

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