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Las ventajas de la reproducción asexual en los animales

Escrito por will milner | Traducido por andrea galdames
Las ventajas de la reproducción asexual en los animales

Algunas estrellas de mar se reproducen asexualmente.

Jupiterimages/Creatas/Getty Images

La reproducción asexual, es decir, la producción de crías sin la necesidad de un compañero sexual es común entre la vida vegetal y los organismos unicelulares. Sin embargo, también ocurre en el reino animal, principalmente entre los invertebrados tales como insectos y estrellas de mar, aunque también se produce en algunos lagartos y raramente en ciertas especies de tiburones.

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La búsqueda del compañero

La reproducción asexual elimina la necesidad de encontrar y cortejar con un compañero. Esto es especialmente útil para los animales que tienen una baja movilidad y densidad de población, ya que la localización de un compañero representaría un coste significativo en términos de energía y tiempo. La reproducción asexual permite a los animales reproducirse cuando las condiciones son correctas, asegurándoles la oportunidad de transmitir sus genes.

Predominan los genes de la madre en la población

En la biología evolutiva, la genética en lugar de una especie, grupo o individuo se entiende generalmente como la unidad de selección natural. Esto significa que los genes individuales, en cooperación o competencia con otros genes son seleccionados para la evolución si logran, a través de la planta o animal que los lleva, reproducirse con éxito sin importar las consecuencias para el animal individual que los lleva. Desde esta perspectiva, se puede decir que la reproducción asexual es una ventaja para un animal, es decir, el conjunto de genes que lleva, debido a su descendencia, sólo lleva sus genes, en lugar de llevar la mitad de sus genes y la mitad del padre. Esto significa que los genes de la madre no tienen que "compartir" espacio en el genoma de la descendencia y así toda la energía y los recursos de la descendencia van exclusivamente a transportar y reproducir sus genes en lugar de estar dividido entre la madre y del padre. Para los genes dentro de una hembra asexual particular, esto es muy útil, ya que aumenta su prevalencia en la población. Sin embargo, la mayoría de los genes transportados por el macho y la hembra de una especie son los mismos, con sólo unas pocas variaciones entre los individuos. Quizá entonces sería más exacto decir que la reproducción asexual es un beneficio para los genes particulares que la madre es portadora, lo que puede ser sustituido por otros genes, en caso de que el animal se reproduzca sexualmente.

Sin pérdida de mutaciones beneficiosas

En la reproducción sexual, los genes de la madre y el padre son hasta cierto punto mezclados juntos al azar. Si aparece una buena combinación, este animal tiene una mejor oportunidad de reproducirse y además pasará esta mezcla de genes, pero esta combinación exitosa una vez más se mezclará junto con los de su pareja sexual. Cuanto más éxito tenga la combinación, más acabarán llevando esa combinación los individuos. Esto aumentará las posibilidades de las parejas sexuales que tienen combinaciones similares de genes, por lo que hará a la descendencia más similar a ambos padres. Sin embargo, hasta que un determinado gen o combinación de genes se encuentren en la mayoría de las especies, entonces no importa lo útil que el gen o la combinación sea, hay una buena probabilidad de que la descendencia no lo reciba. Esto significa que las mutaciones beneficiosas y adaptaciones pueden tomar un tiempo relativamente largo para extenderse a través de una población. En la reproducción asexual, cuando aparece una mutación beneficiosa no se arriesga a tener su lugar en la descendencia tomando otros genes del padre. Esto significa que las mutaciones beneficiosas pueden propagarse rápidamente a través de una población de reproducción asexual, lo que les permite aprovechar rápidamente un nicho biológico.

El efecto Meselson

Los bdelloid rotíferos son una especie asexual de animales marinos microscópicos. Su reproducción asexual les ha permitido desarrollar lo que es esencialmente un par de genomas diferentes, ambos dentro de un mismo cuerpo. Esto se conoce como el efecto Meselson en honor al científico que lo descubrió. Este fenómeno genera una cierta cantidad de diversidad genética dentro del mismo individuo. Hay pruebas que sugieren que esto ayuda a los rotíferos bdelloides para sobrevivir a la deshidratación, ya que los dos genomas son capaces de producir las proteínas complementarias que lo protegen de los efectos de la desecación.

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