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Los helechos y su importancia económica

Los helechos son plantas que no producen semillas; se reproducen por esporas. Por lo general, viven como una planta del sotobosque en áreas sombreadas y húmedas, aunque su hábitat varía considerablemente. Sus hojas son llamadas frondas, que están muy divididas, excepto en una especie un poco aislada. Si bien no tienen una gran importancia económica, tienen un impacto económico menor en la industria floral y de jardinería y son importantes en áreas donde son utilizadas para la alimentación.

Thinkstock/Comstock/Getty Images

Industria floral y de jardinería

Los helechos son un elemento básico en la industria floral y de jardinería. Son grandes plantas de jardinería y utilizadas ​​por su follaje atractivo de encaje. En la industria floral, son utilizados tanto para plantas domésticas como para vegetación de arreglos florales. Algunos de los helechos más populares para estos efectos son los helechos espada (Nephrolepis exaltata), nidos de aves (Asplenium nidus, uno de los raros helechos con hojas sólidas) y florales (Rumohra adiantoides).

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Alimentos y medicina

Aunque no son un elemento básico de la dieta, los helechos proporcionan algún sustento para algunos grupos de personas, y los nativos norteamericanos eran conocidos por recoger y comer helechos seleccionados en tiempos de hambre. Los rizomas del helecho espada erguida (Polystichum munitum) o regaliz (Polypodium glycyrrhiza) se tuestan y se cuecen al vapor. Los helechos espada saben algo amargo y el regaliz son sacarina dulce. Las hojas que despliegan llamadas cola de mono, son comidas con más frecuencia, pero cualquiera que intente hacer forraje de éstas debería tener en cuenta que las hojas maduras son tóxicas. La cola de mono del helecho avestruz (Matteuccia struthiopteris), canela (Osmunda cinnamomea) y vegetal (Diplazium esculentum) son las variedades comestibles.

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Combustibles fósiles

Los helechos son de importancia económica en forma indirecta. Fueron plantas dominantes en el panorama de muchos millones de años atrás. Cuando murieron, formaron una gruesa capa de follaje y restos, junto con otros árboles y follaje. Estas capas están ahora profundas bajo la tierra y han sido sometidas a calor y presión durante millones de años, convirtiéndose eventualmente en carbón, el cual tiene una importancia económica enorme.

Coal image by Auran from Fotolia.com

Fertilizantes

El helecho mosquito (Azola spp.) es apenas reconocible como un helecho. Es pequeño y acuático, flotando en los estanques y aguas tranquilas. Tiene la capacidad de mantener nitrógeno y ponerlo a disposición de otras plantas, y esta capacidad ha conducido a su uso extensivo con agua de cultivos como el arroz. Cuando los arrozales en China están inundados, el helecho mosquito es introducido y se multiplica rápidamente para cubrir la superficie. Al vivir, estos helechos suprimen las malezas y cuando empiezan a morir y descomponerse, liberan el nitrógeno a las plantas de arroz. Debido a que estos helechos se multiplican tan rápidamente, son considerados una maleza importante en algunas partes del mundo.

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