¿Cómo se adaptan a su entorno las plantas desérticas?

Escrito por jim jansen | Traducido por aldana avale
¿Cómo se adaptan a su entorno las plantas desérticas?
Muchas especies de plantas se han adaptado para la supervivencia en el desierto. (desert plants image by Carol Tomalty from Fotolia.com)

El desierto es un ambiente severo. Los organismos en un ecosistema desértico se adaptan para sobrevivir al intenso calor y la cantidad de agua limitada. Cada uno tiene un sistema único para sobrevivir, pero algunas de las formas en que las plantas desérticas se adaptan son similares.

Encontrar agua

Una necesidad de cualquier organismo que está sobreviviendo en el clima severo del desierto es el agua. Sin agua, las funciones de soporte para la vida en un organismo comenzarán a fallar y la vida del organismo será amenazada. Las plantas se han adaptado en un gran número de formas que las ayudan a acumular agua.

Las plantas en los ecosistemas desérticos son más prolíficas cerca de los ríos. Ya sean secas o húmedas, estas áreas contienen aguas subyacentes y las plantas son más propensas a sobrevivir si sus raíces pueden alcanzar un suministro de agua fiable. Estos también son los lugares más probables para la acumulación de agua en caso de lluvia. Cuando llega el agua, las plantas estarán allí para recibirla.

La niebla es también una fuente confiable de agua en los desiertos donde las condiciones son adecuadas para ello. El aire se condensa para formar el rocío en las mañanas frías. El rocío es capturado por las hojas y pelos de las plantas.

Mantener el agua

Una vez que las plantas han recogido el agua en sus cuerpos a través de varios medios, deben contenerla, a pesar del calor del ecosistema del desierto. Hay varias adaptaciones que se ven involucradas en las plantas desérticas para lograr estas necesidades.

La mayoría de las plantas quedan inactivas durante gran parte del año. Durante los períodos secos no realizan ninguna función de drenaje de agua como la fotosíntesis. Estos períodos de latencia permiten que la planta sobreviva, aunque no crece ni reproduce, durante la mayoría de los meses difíciles del año. Cuando las plantas producen semillas, las nuevas semillas quedan dentro de su capa protectora mucho más que en climas más templados. Durante los períodos lluviosos, el agua disuelve el saco de las semillas y éstas crecen rápidamente.

Las adaptaciones estructurales también son importantes para la supervivencia en el desierto. Las capas de cera en las hojas evitan que el agua se pierda a través de la evaporación, que en el calor del desierto puede causar la pérdida de agua tanto desde la superficie como del interior de las hojas. Las hojas son muy pequeñas en las plantas desérticas, reduciendo aún más la posibilidad de la pérdida de agua.

Plantas de hoja caduca

Las plantas de hoja caduca en los ecosistemas desérticos se han adaptado a través de la actividad de sus hojas. Las hojas en estas plantas son generalmente más pequeñas y están cubiertas con una cera para evitar la evaporación.

En contraste con la pérdida anual de las hojas en plantas de hoja caduca templadas, las plantas del desierto perderán sus hojas tanto como cinco veces durante el año, derramándolas durante las sequías y haciendo crecer hojas nuevas cuando llueve. La planta queda en estado de latencia durante la pérdida de las hojas.

Plantas suculentas

Las plantas como el áloe están equipadas con hojas carnosas que contienen gran parte de su suplemento de agua. Debido a sus cuerpos internos húmedos, estas plantas reciben el nombre de "suculentas". Generalmente se sienten esponjosas y cuando se las corta se observa que están llenas de una carne pulposa, protegida por una capa externa de cera.

Plantas sin hojas

Muchas plantas en el desierto conservan el agua no teniendo ninguna hoja. Los cactus son las más prolíficas de este tipo de plantas. Muchos cactus tienen espinas en lugar de hojas, que conducen la fotosíntesis y atrapan el rocío cuando el clima es correcto. Estas pequeñas estructuras también reflejan la luz, reduciendo aún más la pérdida de agua. Durante las lluvias fuertes, los cactus crecerán de forma temporaria sus sistemas de raíces y absorberán el agua. Luego se pierden las raíces cuando el suelo se seca.

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