¿Por qué las plantas tienen flores que son de colores brillantes?

Escrito por eoghan mccloskey | Traducido por jaime alvarez
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¿Por qué las plantas tienen flores que son de colores brillantes?
Los colores brillantes de las flores son disfrutados por los seres humanos, pero también tienen una función biológica. (Jupiterimages/Comstock/Getty Images)

En la naturaleza, las características distintivas de las plantas, como flores de colores brillantes, no suelen ser accidentes genéticos, sino rasgos desarrollados que ayudan a las plantas y animales a sobrevivir en el clima en el que son más comunes. Los científicos observan comportamientos y características peculiares de los seres vivos para tratar de averiguar con qué fin evolutivo estas características o comportamientos se desarrollan.

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Papel en la polinización

La sabiduría convencional ha sostenido que los colores brillantes de una flor y los fuertes aromas fueron desarrollados para atraer a los animales que polinizan las flores. El desarrollo de colores brillantes en las flores podría, por lo tanto, ser visto como una parte de la reproducción y la supervivencia de las plantas con flores. Una gran cantidad de evidencia científica aparentemente apoya esta afirmación. Por ejemplo, las plantas, como las gramíneas y malezas, que son polinizadas por el viento en vez de por animales, no tienen flores, ya que no necesitan atraer a los animales para polinizar.

Selección natural

El desarrollo de flores de colores brillantes es un clásico ejemplo de la selección natural darwiniana, según el Instituto de Sistemas Complejos de Nueva Inglaterra (NECSI, por sus siglas en inglés). "Si una flor tiene colores mate, no se reproduce; y los genes de color mate desaparecen de la población", afirma la página de Internet NECSI sobre la reproducción sexual, "mientras que las plantas con flores de colores brillantes se reproducen, por lo que poco a poco se hacen más y más en la población". Algunos animales también presentan esta selección natural por el color; por ejemplo, los pavo reales y los gallos han desarrollado colores brillantes con el fin de atraer a sus parejas para la reproducción sexual.

El papel del polinizador

El animal que realiza la polinización tiene una gran influencia en los colores y aromas de las flores. Las abejas, por ejemplo, pueden ver el rojo, pero no amarillo o azul; por lo tanto, las flores polinizadas por las abejas tienden a ser de color rojo y no amarillas o azules. Del mismo modo, los murciélagos son animales nocturnos, por lo que las plantas polinizadas por murciélagos tienden a abrirse y florecer en la noche. Las mariposas ven bien, pero tienen un débil sentido del olfato, por lo que las flores polinizadas por ellas siempre son brillantes y llamativas, pero casi nunca tienen un aroma fuerte.

Otras consideraciones

Como en muchos otros ejemplos de la lógica evolutiva, hay excepciones a la regla. Algunas especies de plantas como el cardo de Canadá han evolucionado para ser polinizadas no por una sola especie, sino por muchas especies diferentes. Por lo tanto, sus flores suelen tener un diseño que atrae a todas las especies que polinizan la planta, en lugar de sólo uno. Parece que los biólogos humanos no son los únicos conscientes de este patrón genético. Las arañas se encuentran frecuentemente cerca de las flores de vara de oro, que han evolucionado para ser polinizadas por insectos para los que son toda su fuente de alimento natural para las arañas, como los escarabajos y las avispas.

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