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Producción de petroquímicos

Escrito por david dunning | Traducido por mike tazenda
Producción de petroquímicos

Los productos petroquímicos se obtienen del gas natural o del petróleo crudo.

NA/AbleStock.com/Getty Images

Los productos petroquímicos son químicos obtenidos a partir del gas natural, los líquidos del gas natural o de la destilación o descomposición de las moléculas grandes de petróleo crudo en otras más simples. Los productos petroquímicos consisten en moléculas formadas por uno o más átomos de carbono a los cuales se unen los átomos de hidrógeno, conocidos como hidrocarburos.

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Materias primas

El gas natural y el petróleo crudo (conocidos colectivamente como petróleo) son las principales materias primas de los productos petroquímicos porque están ampliamente disponibles, son relativamente económicos y son sencillos de procesar. El petróleo crudo contiene los hidrocarburos más pesados, o fracciones que naturalmente se presentan como líquidos, mientras que el gas natural contiene los hidrocarburos más livianos que naturalmente toman la forma de gases, ya sean solos o mezclados con petróleo crudo. La producción total anual global de productos petroquímicos consume sólo el 5% del consumo de petróleo crudo y gas natural.

Petroquímicos primarios

Los llamados petroquímicos primarios incluyen las olefinas, los aromáticos y el metanol. Las olefinas, como el etileno, propileno y butadieno, son hidrocarburos de cadena corta que contienen dos, tres o cuatro átomos de carbono. El etileno, por ejemplo, es un importante bloque de construcción, o monómero, de la industria química de polímeros. Los aromáticos como el benceno (C6H6) contienen una estructura anular de seis átomos de carbono, mientras que el hidróxido (-OH) es el grupo funcional del metanol, y define a la sustancia como un alcohol. El benceno es una materia prima para fabricar poliestireno, nailon y otros plásticos, mientras que el metanol es materia prima del formaldehído (CH2O) y del ácido acético (CH3COOH).

Intermediarios y derivados

Los productos petroquímicos conocidos como intermediarios y derivados se obtienen directamente de los productos primarios, vía hidrocarburos intermediarios o vía compuestos intermediarios que contienen cloro, nitrógeno u oxígeno. Uno de los procesos más importantes es la polimerización, a través de la cual moléculas relativamente pequeñas conocidas como monómeros se combinan químicamente para formar moléculas de cadena larga, llamadas polímeros. Un intermediario petroquímico típico es el cloruro de vinilo (C2H3Cl), que, polimerizado, produce el familiar plástico cloruro de polivinilo (PVC), que se puede extruir o moldear para formar tubos y conductos, ventanas, partes de automóviles y muchas otras cosas más.

Usos

Los productos petroquímicos se usan en una amplia variedad de aplicaciones domésticas, comerciales, industriales y de tiempo libre. Se pueden hallar en productos tan diversos como plásticos, farmacéuticos, jabones y detergentes, fibras sintéticas y gomas, pinturas, ropas y discos y cintas de almacenar información. Las propiedades de los productos petroquímicos sintéticos se pueden adaptar a aplicaciones específicas, para que en la mayoría de los casos, superen el desempeño de los productos naturales.

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