¿Cómo funciona un refractómetro?

Escrito por donald miller | Traducido por sebastian castro
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¿Cómo funciona un refractómetro?
Prisma. (Prisma image by thea walstra from Fotolia.com)

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Sección 1

Un refractómetro funciona por el principio de reacción, inclinando las ondas de luz al pasar de una sustancia a la otra. Un ejemplo similar sucede al mirar a través del agua a un objeto sumergido e intentar alcanzarlo. El objeto no está donde parece estar. Esto es por la refracción o la inclinación de las ondas de luz al pasar del agua al aire o viceversa. Un refractómetro es un instrumento que mide este efecto.

Sección 2

Una configuración del refractómetro incluye el llamado prisma de iluminación. Éste permite que la luz se introduzca en la muestra. Su función es dispersar la luz para que la fuente lumínica que ilumina la muestra venga de distintas direcciones. (La luz que viaja perpendicular a la superficie no se refractará, pero continuará en un camino recto). Otro componente es el llamado prima refractario.

Sección 3

La muestra a medir se encuentra entre el prisma de iluminación y el prisma refractario. Una vez que la fuente de luz se enciende, toda esta configuración hace esencialmente lo mismo que el ejemplo de mirar por el agua. La diferencia es que el refractómetro mide el grado de luz inclinada y le asigna un número. El número es conocido como el índice refractario.

Sección 4

Los factores que influencian la refracción incluyen la temperatura y las propiedades físicas del medio a través del cual está viajando la luz. Algunos refractómetros incluyen un termómetro para tener en cuenta la temperatura. Como una fuente de luz ordinaria para un refractómetro podría causar un problema llamado el efecto arco iris, se utiliza una luz monocromática (de un solo largo de onda) como fuente lumínica. Los arco iris, aunque son muy bellos en la naturaleza, interfieren con la precisión del refractómetro. Algunos equipos pueden compensar esto con una serie de prismas diseñados para dicho propósito. En estos instrumentos, la luz ordinaria de largos de onda variados puede ser utilizada como fuente lumínica.

Sección 5

Los refractómetros se utilizan en una cantidad de aplicaciones en la industria y en medicina. Un ejemplo es la realización del jarabe de arce. El productor de jarabe de arce colocará una muestra de savia de arce en el refractómetro. Revisando de manera periódica el índice refractario mientras la savia se acerca al estado de jarabe, permite que el productor lo obtenga adecuadamente. En medicina, el refractómetro se utiliza para diagnósticos para determinar el índice refractario de la sangre y la orina.

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