El metano y el compostaje

Escrito por elizabeth jennings | Traducido por laura de alba
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El metano y el compostaje
Los materiales que se pueden utilizar para las compostas en los tiraderos producen niveles significativos de metano en Estados Unidos. (Jupiterimages/Photos.com/Getty Images)

El compostaje es la descomposición natural del material orgánico, como alimentos y desechos de jardín, con la ayuda de microorganismos. El resultado final es una sustancia rica en nutrientes y biodegradable llamada humus que provee muchos beneficios para el suelo, incluyendo la fácil absorción y la lenta liberación de los nutrientes vegetales. Las compostas también incrementan la habilidad del suelo de retener agua y nutrientes y mantener los niveles de compactación apropiados. El gas metano es frecuentemente un subproducto de las compostas en los tiraderos.

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El metano como gas invernadero

El metano es un gas invernadero que se produce por la descomposición de los alimentos y los desechos de jardín cuando se separan en un ambiente anaeróbico, un ambiente que no tiene oxígeno, como un tiradero. El metano tiene 25 veces el impacto del dióxido de carbono en el cambio climático, de acuerdo con el Colegio Amherst, y el 13% de todos los gases invernadero producidos en Estados Unidos están relacionados con las provisiones alimenticias.

El compostaje reduce los niveles de metano en los tiraderos

Los alimentos y los desechos de jardín combinados constituyen entre el 28 y 39% de todos los desechos municipales sólidos en el país, dependiendo del área, la mayoría de los cuales se pueden compostar, de acuerdo con el experto en horticultura George W. Dickerson, de la Universidad Estatal de Nuevo México. Hacer una composta con estos materiales en un ambiente rico en oxígeno reduciría significativamente las emisiones de metano y el drenaje de ácido líquido asociado con los tiraderos. Instituir un sistema de composta comprensivo municipal podría lograr la reducción de la emisión de metano. Sin embargo, los residentes que hacen composta con sus propios materiales en casa podrían disminuir aún más el impacto ambiental de estos desperdicios, ya que los costos y combustibles asociados con la transportación y la maquinaria industrial serían eliminados.

Cosechar metano de los desperdicios de alimentos

Dado que se producen niveles significativos de metano en los tiraderos y son liberados en la atmósfera, los científicos han investigado cómo cosechar este gas como un recurso útil. El metano producido de los materiales de composta en los tiraderos puede capturarse y ser utilizado como fuente de energía en lugar de los combustibles fósiles. Los ambientes tan anaeróbicos producen muy poco calor y por lo tanto la descomposición requiere más tiempo. Sin embargo, una vez que la descomposición está completa, el resultado de descomponer alimentos y desechos de jardín aislados de otros desechos es el mismo: humus rico en nutrientes. Este humus puede ser entonces utilizado por jardineros y granjeros.

La composta y otros gases invernadero

El compostaje de alimentos y desechos de jardín no sólo reduce los niveles de emisiones de metano en el tiradero, sino que también reduce otro gas invernadero asociado con la producción de fertilizantes agrícolas, el dióxido de carbono. La composta terminada, o humus, no es diferente del humus que se encuentra de forma natural en los bosques; sólo que no requiere tanto tiempo para descomponerse. La composta, por lo tanto, contiene todos los nutrientes del humus de ocurrencia natural, incluyendo el nitrógeno y el fósforo. Para producir artificialmente una unidad de fertilizantes de nitrógeno, se emiten cuatro unidades de dióxido de carbono (o CO2). Hacer una unidad de fertilizantes de fósforo produce 1,75 unidades de CO2, de acuerdo con el Colegio Amherst. En su lugar, utilizar composta eliminaría estas emisiones.

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