10 usos de la radiación alfa

Escrito por doug bennett | Traducido por laura de alba
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10 usos de la radiación alfa
Las partículas alfa están compuestas de dos protones y dos neutrones, como los núcleos de helio. (Stockbyte/Stockbyte/Getty Images)

La desintegración alfa es un tipo de radiación ionizante en el que las partículas alfa son lanzadas desde el núcleo de los átomos inestables. Las partículas alfa son partículas subatómicas grandes y poderosas que son muy destructivas para las células humanas; sin embargo, tienden a perder su energía rápidamente, limitando su habilidad de penetrar materiales. Existen muchas formas en las que la ciencia usa la radiación alfa exitosamente de forma benéfica.

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Tratamiento para el cáncer

La radiación alfa es utilizada para tratar varias formas de cáncer. Este proceso, llamado radioterapia de fuente no sellada, involucra insertar pequeñas cantidades de radio-226 en masas cancerosas. Las partículas alfa destruyen las células cancerosas, pero falla la habilidad de penetrar que puede dañar a las células saludables alrededor.

Eliminador de estática

La radiación alfa del polonio-210 es utilizada para eliminar la electricidad estática en las aplicaciones industriales. La carga positiva de las partículas alfa atrae a los electrones libres, de esta forma reduciendo el potencial de electricidad estática local. Este proceso es común en los molinos de papel, por ejemplo.

Detector de humo

La radiación alfa es utilizada en algunos detectores de humo. Las partículas alfa del americio-241 bombardean las moléculas de aire, golpeando a los electrones libres. Estos electrones son entonces usados para crear una corriente eléctrica. Las partículas de humo interrumpen esta corriente, encendiendo una alarma.

Energía para las naves espaciales

Los generadores termoeléctricos de radioisótopos son utilizados para darle energía a un amplio conjunto de satélites y naves espaciales, incluyendo al Pioneer 10 y 11 y al Voyager 1 y 2. Estos dispositivos funcionan como una batería, con el beneficio de un tiempo de vida largo. El plutonio-238 sirve como fuente de combustible, produciendo radiación alfa que da como resultado calor, que se convierte en electricidad.

Batería para marcapasos

La radiación alfa es utilizada como fuente de energía para darle potencia a los marcapasos cardíacos. El plutonio-238 es utilizado como fuente de energía para tales baterías; con una vida media de 88 años, esta fuente de energía proporciona un tiempo de vida largo para los marcapasos.

Estaciones de sensores remotos

La Fuerza Aérea de Estados Unidos utiliza radiación alfa para las estaciones de sensores remotos de energía en Alaska. El estroncio-90 es regularmente utilizado como fuente de combustible. Estos sistemas que utilizan la energía alfa permiten las operaciones no tripuladas durante largos periodos de tiempo sin la necesidad de servicio.

Dispositivos para calentar

La radiación alfa se utiliza para proporcionar calor para las naves espaciales. Al contrario de los generadores termoeléctricos de radioisótopos que convierten el calor en electricidad, los generadores termales de radioisótopos hacen uso directo del calor generado por la desintegración alfa.

Boyas en la Guardia Costera

La Guardia Costera de Estados Unidos utiliza la tradición a para darle energía a algunas de sus boyas oceánicas. Como en muchas otras aplicaciones, la radiación a proporción una fuente de energía con un tiempo de vida largo. El estroncio-90 es la fuente de energía típica para estas boyas.

Equipo para pozo petrolero

La industria del petróleo utiliza la radiación alfa para darle energía a algunos de sus equipos fuera de la costa. Esto proporciona una fuente de energía duradera para los dispositivos localizados remotamente que tienen acceso limitado a las tripulaciones. El estroncio-90 es la fuente de combustible típica para tales baterías.

Dispositivos sísmicos y oceanográficos

La radiación alfa también se utiliza para darle energía a un amplio conjunto de dispositivos sísmicos y oceanográficos. Estos dispositivos no tripulados se localizan frecuentemente en localizaciones aisladas, como el suelo oceánico, lo que limita la practicidad de las baterías de corto término. El estroncio-90 es el material más común utilizado en estas baterías de desintegración alfa.

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