¿Cómo podría afectar el calentamiento global a la evolución de los seres vivos en el planeta?

Escrito por simon green | Traducido por pei pei
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¿Cómo podría afectar el calentamiento global a la evolución de los seres vivos en el planeta?
A lo largo de la historia, los animales y las plantas se han adaptado a las cambiantes condiciones del planeta. (Comstock Images/Comstock/Getty Images)

El calentamiento global se ha convertido en un tema primordial en la agenda de políticos, personalidades, empresas y público en general en las últimas décadas en que muchos hemos empezado a preocuparnos de verdad por el medio ambiente. Los efectos del cambio climático como el aumento de las temperaturas, la reducción de los casquetes polares y la expansión de los desiertos son una advertencia evidente, pero no todos estamos concientes de que el cambio climático también está teniendo un enorme efecto a nivel evolutivo en los seres vivos que habitan el planeta. Los estudios modernos han demostrado que los animales se están adaptando ante el aumento de las temperaturas globales y, en muy poco tiempo, han evolucionado para sobrevivir a ellos.

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Reproducción

Con las temperaturas de la primavera -la temporada en que muchos animales tienden reproducirse- elevándose, muchas especies están empezando a aparearse a principios de año. Las ardillas rojas de Canadá por ejemplo, al igual que varias especies de aves, están comenzando a reproducirse cuando la temperatura mejora en vez de hacerlo en un momento específico del año como lo han venido haciendo durante millones de años. Para las ardillas canadienses, este cambio ha sido muy benéfico, ya permite que haya más ejemplares maduros capaces de recoger nueces y piñas antes de la temporada de hibernación.

Migración

Muchas aves y mamíferos migran cada año durante el invierno a regiones con temperaturas más cálidas. Esto se debe en parte a la temperatura, pero sobre todo a la búsqueda de comida. Con las temperaturas elevadas permaneciendo por más tiempo al año, los patrones migratorios han cambiado enormemente, pues los animales ya no tienen que lidiar con dificultades como aguas congeladas y plantas sin hojas. A largo plazo, esto podría conducir también a un cambio en las tácticas de caza de los depredadores de estos animales.

Fuentes de alimentación

Los animales también tendrán que lidiar con los efectos negativos del calentamiento global, como lo es la reducción de la vida de las plantas, la escasez de fuentes de agua y las precipitaciones dispersas. Esto significa que los animales tendrán que adaptarse lo suficiente y buscar otras fuentes de alimentación para poder hacer frente a las condiciones adversas. Durante sus celebres estudios, Darwin descubrió que los pinzones evolucionaron cambiando la forma de sus picos para poder tener acceso a la comida que estaba disponible en el entorno local. Esto también se ha observado en otras especies animales y puede volver a ocurrir conforme las fuentes de alimentos desaparecen debido al calentamiento global. Un cambio similar en una zona determinada podría afectar igual a los depredadores, pues las presas comunes corren riesgo de ir muriendo gradualmente ante la falta de vegetación.

Hibernación

Muchos mamíferos como por ejemplo, los osos, hibernan durante el invierno para no tener que forzarse ante las condiciones adversas. Con las temperaturas elevándose durante los meses de invierno, estas especies tienen períodos más cortos de hibernación, ya que los inviernos llegan tarde y la primavera comienza antes. Este patrón ya se ha mostrado entre las aves migratorias que volaban comúnmente al sur para el invierno, pero que ahora se quedan al norte aún durante el invierno.

Plantas

Aunque pareciera no ser tan evidente como la evolución de los animales, las plantas también cambian para adaptarse a diferentes condiciones. Las cactus, por ejemplo, han desarrollado características ideales para sobrevivir en condiciones calurosas y se han convertido en híbridos fotosintéticos. Con los desiertos expandiéndose, existe la posibilidad de algunas plantas de otras especies también desarrollen raíces profundas raíces y hojas pequeñas capaces de almacenar agua que se asocian con las plantas que viven en condiciones áridas extremas. El aumento de los niveles de dióxido de carbono en la atmósfera también tiene cierto efecto que no es negativo del todo. Las plantas necesitan dióxido de carbono para crecer, por lo que en ambientes con altas concentraciones de carbono, las plantas pueden alcanzar tamaños mayores. Un estudio de la Universidad de Michigan realizado en plantas de asclepia, determinó que los niveles elevados de dióxido de carbono en la atmósfera pueden reducir las defensas químicas que una planta es capaz de producir para protegerse de depredadores, por lo que muchas especies tienden a desarrollar resistencia física que se manifiesta en forma de hojas y tallos más duros y fuertes.

Extinción

El calentamiento global tiene efectos negativos sobre el mundo animal y vegetal, y puede conducir a la extinción de algunas especies. Aunque esto en sí mismo no augura un buen panorama, es un hecho que puede acelerar o provocar un gran cambio evolutivo. Los depredadores comenzarán a cazar animales diferentes, que a su vez desarrollan nuevas defensas. La reducción de las fuentes de agua puede generar nuevos organismos que requieran de menos agua, mientras que la desaparición de muchas especies vegetales podría incentivar el desarrollo de herbívoros que consuman alimentos distintos a los que solían ingerir.

Fauna marina

La mayoría de los estudios realizados acerca de los efectos del calentamiento global sobre plantas y animales se han realizado en tierra firme, pero no hay ninguna razón para pensar que esto no puede ocurrir en los mares del mismo modo. Muchos peces migran a aguas más cálidas, lo cual puede no ser necesario si la temperatura del mar se conserva estable, pero también pueden ocurrir cambios en los patrones de reproducción como los observados en especies terrestres. Las plantas en los mares también son afectadas por el incremento del dióxido de carbono en la atmósfera, por lo que pudieran evolucionar de una manera similar a la mostrada por las asclepias.

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