Apicultura 101

Escrito por nicole kauffman | Traducido por mariela rebelo
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Puesta en marcha de una colmena y su mantenimiento

Apicultura 101
Las colmenas pueden tener hasta 60.000 abejas en el verano. (Comstock/Comstock/Getty Images)

No es un pasatiempo fácil. Es un trabajo arduo. Muchas personas no están a la altura de la tarea.

— Tim Tucker, apicultor de 20 años y miembro de la junta de la Federación Americana de Abejas

El número de abejas en los Estados Unidos comenzó a disminuir a un ritmo alarmante en el año 2006, pero el resurgimiento de apicultores aficionados está manteniendo a la industria esperanzada. Unos 200.000 aficionados, personas que poseen menos de 10 colmenas, están ayudando a evitar la disminución de la población de abejas y del suministro de miel. La disminución de las abejas puede traer graves consecuencias: las abejas polinizan el 80% de todas las plantas, incluyendo aproximadamente alrededor de 90 cultivos alimentarios. Según el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos, los primeros reportes de los apicultores con respecto a las pérdidas de las colonias administradas observaron disminuciones del 30 al 90% de sus abejas. La disminución se debió principalmente a un trastorno relacionado al colapso de las colonias (CCD), lo cual incluye la presencia de una reina viva, abejas inmaduras y un bajo número de abejas adultas, pero sin abejas muertas visibles. Los científicos no saben qué es lo que causa el CCD, pero creen que es una tormenta perfecta de plagas, pesticidas y estrés en las abejas. El CCD es esencialmente un debilitamiento drástico de las abejas, y comúnmente ha afectado a las colonias que migran a lo largo del país en varias ocasiones en grandes camiones para llevar a cabo la polinización.

La dramática situación de las abejas

Tim Tucker, un apicultor de 20 años y editor de "eBuzz", el boletín de la Federación Americana de las Abejas, dice que la industria apícola cayó en declive mucho antes de que produjera el CCD. Desde la década de 1950, el hábitat natural de las abejas, zonas boscosas con árboles huecos, ha ido desapareciendo. En los últimos 20 años más o menos, los ácaros que transportan virus han estado causado problemas en la colmena. Pero el CCD es aún hoy la amenaza más grande.

Ahí es cuando intervienen los aficionados.

La apicultura en un patio trasero le da a las abejas un hábitat, y por lo general les permite acceder a una variedad de árboles, arbustos florecientes, al trébol blanco y a plantas ornamentales. Las abejas son las polinizadoras principales de los mismos y pueden prosperar en muchos lugares.

"Se desempeñan muy bien en un entorno urbano", dijo Tucker, quien es el dueño de Honey Tuckerbee en Niotaze, Kansas.

Cuanto mayor es el interés por la apicultura, existe una mayor demanda por las abejas y más abejas significa una mejor tasa de polinización.

La apicultura requiere de tiempo, algunas herramientas y la dedicación necesarios.

"No es un pasatiempo fácil", dijo Tucker. "Es un trabajo. Mucha gente simplemente no sirve para esto".

Para los apicultores, sin embargo, el trabajo vale la pena. Además de contar con miel casera, polen y cera de abejas, tienen la satisfacción de ayudar a las abejas al presenciar y ser testigos del trabajo fabuloso que las mismas realizan.

Ocupado como un apicultor

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Una colmena es básicamente una caja con capas donde vive una colonia de abejas. (Hemera Technologies/AbleStock.com/Getty Images)

Un apicultor novato puede comenzar con una sola colonia, la cual tiene de 15.000 a 60.000 abejas, dependiendo de la época del año. Sin embargo, primero debe familiarizarse con las restricciones locales con respecto a la apicultura, las que determinan en qué lugar y cuántas colmenas puedes tener y si debes abastecer a la colmena de agua, para evitar que las abejas beban del cuenco del perro de un vecino, por ejemplo.

Susan Brackney, una apicultora de Bloomington, Indiana, y autora en 2009 del libro "Plan Bee: Everything You Ever Wanted to Know About the Hardest-Working Creatures on the Planet", sugirió ponerse en contacto con la oficina más cercana de extensión del condado y con la Asociación de Apicultores. Recomendó conseguir las abejas a partir de una fuente local, ya que de esta manera estarán aclimatadas a la región y tolerarán los patógenos y los parásitos de la zona.

Cuando las abejas llegan por correo con la reina encapsulada por separado, el apicultor vacía la caja en una colmena, la que consiste en un tablero inferior, dos alzas, miel, tres alzas medianas, las partes de las colmenas donde se recoge la miel, y una cubierta interior y otra exterior.

Además de una colmena, un apicultor necesita un fumador, el cual quema virutas de madera o arpillera y emana bocanadas de humo sobre las abejas para mantenerlas bajo control cuando las cuida, así como una herramienta para colmenas, que Brackney asemeja a una barra de hierro. Se utiliza para forzar la apertura de la colmena, la cual queda sellada por las resinas de las plantas.

Seguridad cuando tratas con abejas

Y, por supuesto, los apicultores deben usar el atuendo adecuado: un mono, un sombrero, un velo y guantes, conocidos en conjunto como traje para abejas. Este equipo te ayuda a protegerte contra las picaduras, aunque nada puede evitarlas por completo. Las picaduras son parte del oficio, una de las razones por las que Brackney sugiere asegurarte de que no eres alérgico a las picaduras de abeja antes de convertirte en un apicultor. Las abejas pican para defender sus colmenas, y con el tiempo, los apicultores se vuelven "insensibles" a las picaduras, dijo Brackney.

Aunque muchos apicultores experimentados no usan el equipo completo, se pone todo lo necesario cuando atiende sus colmenas. "Me permite concentrarme en las abejas" en lugar de estar preocupada acerca de las picaduras potenciales, dijo.

Una abeja muere después de picar, pero su aguijón dentado queda sobre la piel y libera feromonas que incitan a las demás abejas. "Si una te pica, muchas más te picarán", dijo Brackney. Retirar el aguijón de la piel en la misma dirección en la que se encuentra en lugar de tirar de él mantendrá el veneno restante en el aguijón y fuera de la piel.

Las abejas por lo general no molestan a los vecinos, pero la Asociación de Apicultores de Delaware aconseja el uso de una cepa menos agresiva de las abejas en un jardín, y la colocación de una valla baja a unos 10 pies (3,05 metros) de la colmena, lo que las animará a desplazarse hacia arriba en lugar de a las zonas bajas por donde la gente camina.

El trabajo en una colmena es estacional, siendo el momento más activo durante la primavera y el verano. La Asociación de Apicultores del Condado de Utah, dice que por lo general se tarda una hora o dos al mes para revisar las colmenas y realizar las tareas básicas de mantenimiento entre abril y septiembre. La mayoría de los apicultores comprueban sus colmenas cada dos a cuatro semanas, para asegurarse de que la reina esté viva y que las abejas tengan suficiente alimento, lo que puede tornarse en un problema en los meses de invierno.

Dulces recompensas

¿Qué hacen las abejas durante todo el día? Eso depende de la casta de abejas. Las hembras obreras reparten las tareas, algunas van y vienen desde la colmena hacia arriba hasta una docena de veces al día mientras se alimentan de néctar y polen. Otros trabajadores producen la miel y la cera de abejas, mientras que otros alimentan a las crías o cuidan a la reina, la cual introduce su "jalea real", una mezcla de vitaminas del grupo B, azúcares, aminoácidos y oligoelementos.

El trabajo de la reina es aparearse con los machos, llamados drones. Luego pone los huevos en las células alveolares, siendo el tamaño de cada celda el determinante del destino de las castas de la abeja de cada bebé en particular.

En su libro Brackney señala que se necesitan 4 libras (1,81 kg) de néctar para producir una libra (0,45 kg) de miel y 8 libras (3,63 kg) de néctar para producir una libra (0,45 kg) de cera de abejas. La Asociación de Apicultores de Delaware dice que la cantidad media de miel recuperada cada año a partir de una colonia de abejas en Delaware es de 50 libras (22,68 kg), aunque las colonias fuertes pueden producir hasta 200 libras (90,72 kg).

Cuando las abejas obreras han eliminado todo el exceso de agua de la miel y han cubierto su producción con cera, la misma está lista para su consumo. Una vez que la colmena está bien establecida, el apicultor podrá cosechar miel varias veces al año

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