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La vida en sí misma: los ciclos de vida más interesantes de la naturaleza

Tom Brakefield/Stockbyte/Getty Images

Introducción

Aunque no estemos atentos a ella, la naturaleza despliega a cada minuto una serie de hechos maravillosos. En el ciclo de vida de las especies podemos apreciar esta magia. Desde los más pequeños a los más grandes, animales o vegetales, nacen, se alimentan, se reproducen y mueren, dando lugar a la creación de nuevos seres vivos continuamente. Aquí analizamos el desarrollo que atraviesan algunas especies a lo largo de su vida, en estos sucesos tan naturales como asombrosos que ocurren constantemente.

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Colibrí, el pájaro más pequeño del mundo

Los colibríes son los pájaros más pequeños del mundo. Su tamaño varía entre los 5 y 25 cm. Tienen un plumaje colorido y se alimentan de néctar, principalmente. Su expectativa de vida es en promedio de 3 a 4 años, aunque muchos mueren al transcurrir el primer año, entre la incubación y el abandono del nido. Pero existen casos de ejemplares que viven hasta 12 años. Cuenta con varias singularidades: un metabolismo muy ligero en el que su corazón late 1.260 veces por minuto, una capacidad de rotación de sus alas en círculos que le permiten volar hacia atrás y una velocidad de aleteo de hasta 90 veces por segundo.

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Colibrí: el baile del apareamiento

Durante el cortejo, los machos agilizan cientos de veces ese movimiento para llamar la atención de la hembra. Y su velocidad de vuelo pasa de 30 a 60 millas por hora. También realizan como parte de la danza de apareamiento varias inmersiones en el agua en las que suben grandes alturas y se sumergen a toda velocidad, hacen un arco y lo repiten varias veces. Esto atrae a las hembras aunque no siempre están interesadas. Tras el apareamiento, el macho buscará a otras hembras y ella se quedará elaborando un nido con musgo, algodón y tela de araña, donde depositará los dos huevos que pondrá durante dos días y empollará hasta 3 semanas.  Las crías son más pequeñas una moneda y muy indefensas por lo que la madre las alimenta. Enseguida crecen y a las 3 semanas ya pueden volar.

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Tortuga, un animal rápido para el amor

En el caso de las tortugas, hay que diferenciar a los machos de las hembras por la parte ventral del caparazón que se llama plastrón que es cóncavo en el caso de ellos, y plano en el de ellas. Los machos tienen además la cola más larga y gruesa. Las tortugas alcanzan la madurez sexual entre los 7 y 10 años, dependiendo más del tamaño que de la edad. Suelen copular entre abril y junio, época en que los machos persiguen a las hembras, las golpean y muerden sus patas. Para aparearla, el macho se coloca sobre la hembra, apoyándose en las patas de atrás y desprende una serie de ruidos agudos sorprendentes.

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Tortugas: fertilización tardía

Un proceso muy llamativo en las tortugas es el llamado Amphigonia retardata, que es la capacidad de las hembras de almacenar esperma en su interior y fertilizar huevos que pone hasta tres años después. Para depositar los huevos excava un pozo hondo con las patas de atrás de hasta 12cm. Ponen de 2 a 12 huevos. Los huevos de estos reptiles contienen mucho calcio por lo que son especialmente duros. La incubación dura unos 2 meses. De agosto a octubre eclosionan. Las tortuguitas para salir utilizan una protuberancia afilada que tienen en la nariz y les permite romper la cáscara. Este proceso demora unos 2 días. La expectativa de vida es de alrededor de 100 años.

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Abejas: necesarias para la vida humana

Las abejas son animales que atraviesan varias etapas de desarrollo en las que se las puede ver mutar muy notoriamente: huevo, larva, pupa y adulto. Para las abejas su ciclo comienza cuando la reina, que almacena más de 5 millones de espermatozoides, pone sus huevos en las células de un panal. Pueden poner huevos toda la vida y hasta 2000 por día durante la primavera, cantidad que menguará con la vejez de la reina. Los huevos, de 1 milímetro de largo aproximadamente, eclosionan a los 3 días. Los que fueron fertilizados serán abejas obreras y los no fertilizados serán zánganos o abejas macho. Estas larvas no tienen alas, patas ni ojos. Hay abejas responsables de la alimentación de las larvas con polen y miel. Unos 6 días después tejen capullos donde se ubican alrededor de diez días, tras los que salen convertidas en abejas adultas.

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Girasol, una fuente de energía alternativa

El girasol es aquella planta que se caracteriza por su peculiar manera de orientarse siempre hacia el sol. Su respuesta al estímulo de la luz se llama heliotropismo y es lo que hace que la cabeza de la flor y las hojas sigan al sol en su recorrido de este a oeste durante todo el día. Tiene una expectativa de vida de unos 6 meses, y su flor solo 1 mes. Puede medir hasta 3 metros y medio de altura. Necesita mucha luz solar pero se adapta a las temperaturas. Sus semillas se conocen como pipas y son muy sabrosas. Son especialmente usadas como aceites comestibles y para producir energía biodiesel.

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Ornitorrinco: un animal multifacético

Veremos ahora el ciclo de vida de uno de los mamíferos más extraños que existen: el ornitorrinco. Según su mapa genético se trata de un mamífero, ave y reptil. Tiene la capacidad de poner huevos, amamantar, tiene pico y se defiende usando veneno. Aunque parece pequeño, pesa 60kg y mide entre 40 y 60 cm, con una cola de 30 cm. Suele vivir en ríos y se alimenta de peces pequeños. Tiene un oído increíble para orientarse a la perfección.

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Ornitorrinco, uno de los animales de vida más larga

Para reproducirse, la hembra construye una madriguera excavando un espacio de 40cm de profundidad y hasta 6 metros de largo. En el extremo se ubican los huevos sobre el nido conformado por hojas y hierbas acuáticas. Cubre la entrada con tierra usando su cola y procede a la puesta. Los huevos suelen ser dos, de estructura bastante blanda y llevan dos semanas de incubación. Cuando las crías nacen, se meten en una especie de pliegue de la piel, que funciona como un saco donde se deposita también la leche materna para alimentarlas. El ornitorrinco tiene una larga expectativa de vida que ronda en los 30 años.

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Chinchilla, un tierno roedor

La chinchilla es un roedor originario de América del Sur, que vive en cuevas y grietas de rocas, donde se esconden de las aves de rapiña y se protegen de la luz solar. Tiene un espeso y suelto pelaje que la protege del frío y de los depredadores ya que ante el ataque sueltan pelo desprendiéndose del cuerpo. Pueden reproducirse todo el año. Las hembras son más grandes y tienen entre 1 y 2 gazapos juntos. Su preñez es asombrosamente larga: 111 días de gestación, por lo que las crías nacen peludas, con ojos abiertos y dientes con los que a las horas ya pueden alimentarse. Aunque pueden vivir unos 25 años como mascotas, en la naturaleza suelen llegar solo a los 10 a causa de la cantidad de depredadores que las asecha: aves, felinos, caninos y mapaches.

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Hipocampo

El conocido como "caballito de mar" es uno de los animales de forma corporal más original. Rodeado de varios anillos óseos, el cuerpo del hipocampo posee además una cola prensil, un hocico largo y una corona de cinco puntas sobre su cabeza. Otro elemento llamativo es su capacidad de nadar en posición vertical gracias a la aleta dorsal que lo propulsa, y sostener su cabeza en ángulo recto al cuerpo, lo que lo hace único entre los peces. Mide hasta 25 cm y tiene una vida bastante sedentaria. Para reproducirse, la hembra deposita los huevos en una bolsa que tienen los machos en su abdomen. Allí se incuban durante 2 ó 3 semanas hasta que nacen y luego esa bolsa se usa también para llevar a las crías. Suelen vivir un año las especies más pequeñas y entre 3 y 5 años, las más grandes.