La importancia de la destilación en la industria alimentaria

Escrito por stephen benham | Traducido por paula santa cruz
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La importancia de la destilación en la industria alimentaria
La destilación es importante para las industrias de alimentos y de las bebidas. (Jupiterimages/Comstock/Getty Images)

La destilación es el método usado para separar los diferentes componentes de una mezcla, esencialmente mediante la evaporación. La destilación se usa en muchas industrias, pero tiene una importancia fundamental en la industria alimentaria. Hay varios tipos de procesos de destilación, dependiendo de lo que se desee destilar de la mezcla original.

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Historia

Los historiadores e investigadores consideran que la destilación se remonta a miles de años atrás, pero la primera prueba real de su uso viene de los alquimistas griegos que producían potentes bebidas que hoy en día conocemos como alcohol. Si bien la tecnología moderna ha mejorado los métodos de destilación, el proceso real no ha cambiado mucho a través de los años.

Panorama general

La destilación es un proceso de evaporación y cristalización que concentra eficazmente el producto remanente y es esencial en la industria de alimentos y de las bebidas. Un ejemplo simple es una olla con agua salada hirviendo. A medida que se evapora el agua el líquido remanente se vuelve más salado, hasta que finalmente el agua se evapora y solo quedan cristales de sal. Esta es, de alguna manera, la forma en la que se produce la sal marina culinaria. A escala industrial el proceso es complejo; por ejemplo, el vapor que se evapora de un líquido puede ser condensado y usado para otros propósitos, como en el caso de la producción de alcohol.

Tipos de destilación

El principal método de destilación se conoce como destilación continua, el que, como su nombre lo indica, es un proceso continuo y se considera el método tradicional. Hay otros tres tipos de destilación principales usados en la industria de alimentos y bebidas: por vapor, por vacío y por tandas. La destilación por tandas es la forma más simple de destilación, donde los líquidos hierven y el vapor resultante se condensa para ser usado posteriormente. La destilación por vapor introduce vapor de agua dentro del proceso. Esto permite realizar la destilación a una temperatura más baja que la temperatura a la que hierve el líquido que podría producir una separación de sustancias no deseada. La destilación por vacío es una versión avanzada de la destilación por vapor. En esta, se reduce la presión del ambiente y por consiguiente disminuye aún más el punto de ebullición del líquido.

Usos de la destilación

La destilación puede ser usada para una variedad de propósitos en la industria de alimentos, como la remoción de la cafeína de los granos de café y la producción de agua destilada. Sin embargo, por lejos, el uso más importante de la destilación es la producción de alcohol puro para la elaboración de bebidas espirituosas, como el whisky y la ginebra. Si bien el alcohol puede producirse por fermentación natural, no se produce en las cantidades requeridas; la destilación acelera el proceso sustancialmente. Por el contrario, la destilación también es usada en la elaboración de bebidas no alcohólicas; el proceso elimina el alcohol de la bebida.

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