Efectos dañinos de los fertilizantes que contienen nitrógeno en los ecosistemas acuáticos

Escrito por jennifer king | Traducido por laura de alba
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Efectos dañinos de los fertilizantes que contienen nitrógeno en los ecosistemas acuáticos
El incrementado uso de fertilizantes con nitrógeno para la agricultura afecta a la química del agua de los ecosistemas acuáticos. (urea - harnstoff image by Cornelia Pithart from Fotolia.com)

Los efectos dañinos de los fertilizantes que contienen nitrógeno en los ecosistemas acuáticos están bien documentados alrededor del mundo. La contaminación por nitrógeno afecta a muchos tipos de ecosistemas acuáticos, incluyendo los ambientes de agua dulce, salobres y de la costa marina. Las concentraciones altas de nitrógeno también pueden contaminar los suministros de agua potable. El uso excesivo de fertilizantes con nitrógeno en las áreas agrícolas provoca que se vierta en los ríos, lo que conduce a contaminación por nitrógeno. De acuerdo con un reporte de la Ecological Society, la contaminación por nitrógeno provoca "cambios en la composición y funcionamiento de los ecosistemas [acuáticos] y contribuye al declive a largo término de los lugares de pesca de la costa marina" y la biodiversidad. Los fertilizantes con nitrógeno contribuyen a la acidificación del agua dulce, provocan crecimiento de plantas extremo y se pueden acumular hasta niveles tóxicos.

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Acidificación del agua dulce

Cuando el nitrógeno se combina con el agua dulce, libera iones de hidrógeno y amoníaco en el agua. La presencia de hidrógeno y amoníaco incrementa la acidez del agua dulce, disminuyendo su pH. De acuerdo con una investigación conducida por la Universidad de Alcalá y el INIA (Instituto Nacional de Investigación Agropecuaria) en Madrid, España, "el este de Estados Unidos y el norte y centro de Europa son las regiones con mayor acidificación en la Tierra".

La acidificación reduce severamente la biodiversidad de los ecosistemas acuáticos. De acuerdo con el Programa de Información sobre la Atmósfera, Clima y Ambiente del Reino Unido, la acidificación provoca que el agua dulce se vuelva más azul y más transparente. La cantidad de vida en el agua se mantiene igual, pero ciertas especies no sobreviven. Por ejemplo, especies como los efemerópteros se desvanecerán, mientras que las larvas de libélula y las sanguijuelas se desarrollan inusualmente bien en el agua acidificada sin la competencia de los efemerópteros.

Efectos dañinos de los fertilizantes que contienen nitrógeno en los ecosistemas acuáticos
Los lagos y corrientes de agua dulce son susceptibles a la acidificación debido a la contaminación por nitrógeno. (desert lake image by Paul Moore from Fotolia.com)

Fauna excesiva

Cuando hay demasiado nitrógeno presente en los ecosistemas acuáticos, la fauna primero florece y después comienza a absorber toda la demás vida en el ecosistema. Esto es llamado "eutrofización". La abundancia de plantas comienza a consumir más oxígeno del que está disponible y otras especies comienzan a sofocarse debido a la falta de niveles de oxígeno (llamado "anoxia") o niveles disminuidos del mismo (llamado "hipoxia").

Las áreas con bajo oxígeno o sin oxígeno son llamadas "zonas muertas" y se encuentran en todo el mundo. Las zonas muertas marinas prominentes se localizan en la costa de Oregón en la bahía de Chesapeake y en el golfo de México. De acuerdo con la NASA, aunque existen muchas zonas muertas naturales (por ejemplo, el mar negro), "la causa aparente del aumento de estas zonas muertas es la agricultura, específicamente el fertilizante".

Cuando hay demasiado nitrógeno presente, las algas y otras formas de vida vegetal se dominan y matan a otras especies.
Cuando hay demasiado nitrógeno presente, las algas y otras formas de vida vegetal se dominan y matan a otras especies. (multicolored algae image by Nikolai Sorokin from Fotolia.com)

Concentraciones tóxicas

La acumulación de nitrógeno en los ambientes acuáticos puede producir altos niveles de productos resultados del nitrógeno como:

-- Amoniaco, que es especialmente tóxico para los peces debido a que daña a sus agallas. -- Nitrito, que ingresa los torrentes sanguíneos de los peces e invertebrados y evita que utilicen el oxígeno. -- Nitrato, al que los peces y anfibios de agua dulce son especialmente sensibles.

De acuerdo con la Universidad de Alcalá y el INIA, "datos de campo actuales sugieren que los fertilizantes con nitrógeno pueden contribuir a la disminución de los anfibios en las áreas agrícolas".

El subsuelo contaminado con nitrógeno puede dañar a los humanos, especialmente a los infantes, inhibiendo la función de transporte del oxígeno en la sangre y puede jugar un papel en los defectos congénitos y los cánceres del sistema digestivo.

Efectos dañinos de los fertilizantes que contienen nitrógeno en los ecosistemas acuáticos
El declive de las especies de anfibios en las áreas agrícolas está ligado a la contaminación por nitrógeno. (rainette image by Jean-Paul Bounine from Fotolia.com)

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